Bray Dunes, Est de Dunkerque, 1940 (2 de 2)

Bray Dunes, Est de Dunkerque, 1940 (2 de 2)


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La guerre en mer, 1939-1945, tome I : La défensive, S.W. Roskill. Ce premier volume de l'histoire officielle britannique de la guerre en mer couvre la période allant du déclenchement de la guerre jusqu'aux premières catastrophes britanniques dans le Pacifique en décembre 1941. Il couvre entre autres la campagne de Norvège, l'évacuation de Dunkerque et la les deux premières années de la bataille de l'Atlantique. Le texte est méticuleusement recherché et s'appuie sur une étude détaillée des archives de la guerre, tant britanniques qu'allemandes. [voir plus]


Ce "Miracle" à Dunkerque a changé le cours de la Seconde Guerre mondiale

L'évacuation du BEF par des navires civils et militaires lors de la chute de la France en 1940 a permis à l'armée britannique de se battre un autre jour.

Le capitaine William Tennant se tenait sur le pont du Wolfhound, observant sombrement la progression d'un raid aérien allemand alors que son navire approchait de Dunkerque. La ville portuaire du nord-est de la France, non loin de la frontière belge, était brutalement pulvérisée sous ses yeux. Des bombes ont explosé, envoyant des fontaines de fumée et de débris, brisant des bâtiments et tuant et blessant des civils français assez malchanceux pour être sur les lieux.

Des incendies ont éclaté dans différentes parties de la ville sinistrée, fusionnant jusqu'à ce que tout le port semble englouti par les flammes. Mais ce sont les réservoirs de pétrole en feu, touchés plus tôt dans la journée, qui ont retenu le plus l'attention. De grandes colonnes de fumée âcre s'élevaient dans le ciel, les nuages ​​noirs et étouffants étaient si épais qu'ils obscurcissaient le bleu normal d'une belle journée de printemps. Cela semblait être un bûcher funéraire des espoirs britanniques, se moquant de leurs plans pour échapper au mastodonte allemand.

Tennant était en mission spéciale, une mission qui pourrait bien décider de l'issue de la Seconde Guerre mondiale. Les Britanniques et une partie de leurs alliés français ont été piégés par des forces allemandes supérieures et confrontés à l'anéantissement ou à la capture. S'ils s'échappaient, l'armée britannique survivrait pour combattre un autre jour. Sinon, eh bien, Tennant n'allait pas perdre son temps dans des spéculations défaitistes. Il avait un travail à faire et il avait l'intention de bien le faire. C'était le 27 mai 1940 et l'opération Dynamo, le sauvetage du corps expéditionnaire britannique, passait à la vitesse supérieure.

Tennant était officiellement un officier supérieur de la marine à terre, chargé par son supérieur, le vice-amiral Bertram Ramsay, de superviser l'évacuation et de coordonner tous les éléments nécessaires pour atteindre cet objectif. A l'origine Dunkerque apparaissait comme un point d'embarquement parfait. Il n'y avait pas moins de sept bassins d'amarrage, cinq milles de quais et 115 acres de quais et d'entrepôts. En parcourant des cartes et d'autres documents connexes avec son personnel, l'une des principales préoccupations de Tennant était le délai d'exécution. Le défi consistait à comprendre comment les destroyers et autres embarcations pourraient se faufiler dans les quais, se remplir de troupes et partir assez vite pour que d'autres navires prennent rapidement leur place.

Mais dans son esprit, il pouvait voir ces plans partir en fumée, tout aussi sûrement que les quais et les docks tant espérés flambaient et envoyaient leurs propres bobines noires dans les cieux. Tennant était accompagné d'une douzaine d'officiers et de 150 matelots. Comme Wolfhound était une cible évidente, le groupe à terre a été débarqué et dispersé.

Tennant lui-même partit pour le poste de commandement britannique. Ce qui était normalement une marche de 10 minutes était un voyage cauchemardesque d'une heure à travers des rues remplies de décombres. Des fils de tramway abattus festonnaient les avenues, des véhicules incendiés étaient partout et des cadavres de soldats britanniques et de civils français s'étalaient comme des poupées de chiffon ensanglantées. Une sorte de brume épaisse et enfumée enveloppait tout et tout le monde, rappels des feux de pétrole qui flambaient toujours avec acharnement.

L'officier de la Royal Navy arriva enfin au Bastion 32, un bunker recouvert de terre qui servait de quartier général britannique à Dunkerque. Il a été accueilli par le commandant Harold Henderson, l'officier de liaison navale britannique, et des représentants de l'armée britannique. Mais il y avait une question qui devait être primordiale dans son esprit : combien de temps aurait-il pour faire le travail ? En d'autres termes, combien de temps faudra-t-il avant l'arrivée des Allemands ? La réponse a été rapide et décourageante : 24 à 36 heures.

La tâche devant lui semblait impossible, mais Tennant était un professionnel déterminé à faire son devoir au mieux de ses capacités. Les jours à venir détermineraient non seulement le cours de la guerre, mais le sort de la Grande-Bretagne elle-même.

La crise de Dunkerque a commencé le 10 mai lorsque les Allemands ont déclenché leur attaque éclair à l'ouest. L'opération, dont le nom de code est Fall Gelb (Case Yellow), s'est déroulée en deux phases distinctes. Le groupe d'armées A du général Fodor Von Bock, qui comptait au total 29 divisions, pénétra soudainement en Hollande et en Belgique. Pour les Alliés, ces mesures rappelaient l'ancien plan Schlieffen utilisé dans les premières semaines de la Première Guerre mondiale. Bien que la neutralité de la Hollande n'ait pas été violée en 1914, à d'autres égards, il semblait que les Allemands tentaient de répéter l'histoire en pénétrant en Belgique. et se tournant vers le sud dans le nord de la France.

Les Alliés ont riposté avec un effort terne connu sous le nom de Plan D. Dans ce scénario, le BEF et les Première et Septième armées françaises avanceraient jusqu'à la rivière Dyle en Belgique et creuseraient sur sa rive gauche. La Dyle était une bonne position défensive et serait un moyen de dissuasion efficace contre toute tentative allemande de se déplacer vers le sud.

Les deuxième et neuvième armées françaises, relativement faibles, étaient postées plus au sud-est dans la région des Ardennes fortement boisée. La région était considérée comme sûre parce que les collines densément boisées et les ravins profonds étaient considérés comme un pays pauvre pour les chars. Au sud des Ardennes se trouvait la fameuse ligne Maginot, une formidable série, du moins sur le papier, de fortifications en béton et en acier. Il était habité par 400 000 soldats de premier ordre. La France avait été saignée à blanc par la Première Guerre mondiale, et au fil du temps, il y avait une foi mal placée dans les gros canons et les fortifications fixes, une attitude décrite comme la « mentalité Maginot ».

Mais les Allemands n'avaient pas l'intention de répéter 1914, et ils n'allaient pas non plus perdre des vies à essayer de se frayer un chemin à travers une ligne Maginot imprenable. La descente du groupe d'armées A sur la Hollande et la Belgique était en partie une ruse, détournant l'attention des Alliés de la principale poussée allemande à travers les Ardennes prétendument impénétrables. Si tout se passait bien, les 45 divisions du groupe d'armées A du général Gerd von Rundstedt traverseraient les Ardennes, traverseraient la Meuse, puis se dirigeraient vers la mer.

Si les Allemands parvenaient à atteindre la mer, ils creuseraient effectivement un fossé entre le BEF et la Première armée française au nord et les forces françaises opérant au sud de la Somme. Un couloir de panzer pourrait s'élargir, rendant plus difficile la réunion des armées alliées séparées. Dans le même temps, le BEF, les unités du nord de la France et peut-être l'armée belge seraient pris au piège entre le « marteau » panzer du groupe A et la formidable « enclume » du groupe B. Les planificateurs allemands croyaient que les deux puissants groupes d'armées pourraient détruire les forces alliées.

Il n'y avait pas moins de sept divisions blindées avec le groupe d'armées A de Rundstedt, un véritable poing posté de 1 800 chars. Le major-général Erwin Rommel, un commandant qui allait plus tard acquérir l'immortalité en Afrique du Nord et gagner le sobriquet Desert Fox, commandait la Septième Panzer Division. Mais au fil des événements, c'est le lieutenant-général Heinz Guderian qui a occupé le devant de la scène dans cet effort. Guderian commandait le XIX Panzer Corps, composé des 1re, 2e et 10e divisions Panzer, et était depuis longtemps un partisan de la guerre blindée.

Dès le début, les Allemands ont remporté un succès retentissant. Les panzers du groupe A ont franchi avec succès les pentes boisées et les défilés rocheux des Ardennes. Ils ont ensuite avancé jusqu'à la Meuse où ils ont établi une tête de pont. Pris par surprise, les Français ont tenté de déloger les intrus et de les renvoyer de l'autre côté de la rivière, mais leurs attaques ont été au mieux sans conviction et au pire à poings fermés.

Certains soldats français se sont battus avec courage, mais d'autres étaient tellement démoralisés qu'ils se sont rendus à la première occasion ou ont tout simplement pris la fuite. Les généraux français, fossilisés dans leur pensée militaire et souvent anciens dans leur corps, ne pouvaient tout simplement pas faire face à ce nouveau style de guerre rapide. Le général Alphonse Joseph Georges, par exemple, était commandant du secteur nord-est, et techniquement le BEF était sous son contrôle. Lorsque la nouvelle de la percée allemande est arrivée, il s'est littéralement effondré sur une chaise et a commencé à pleurer de manière incontrôlable.

Guderian et ses chars s'en donnaient à cœur joie, l'opposition était soit inexistante, soit tout simplement fondue. Les neuvième et deuxième armées françaises ont été matraquées sans merci jusqu'à ce qu'elles soient effectivement détruites. Le général Edouard Ruby, chef d'état-major adjoint de la deuxième armée, a qualifié avec émotion le bombardement par des Dornier 17 allemands de haut niveau et des Stuka Ju-87 de bombardement en piqué comme un cauchemar. Ensuite, il y avait aussi la terreur des assauts continus des panzers, avec des monstres de métal énormes crachant des obus, leurs chenilles roulant sur les positions défensives avec une facilité presque méprisante.

Des milliers de soldats français se sont déplacés à l'arrière comme prisonniers de guerre. Beaucoup d'entre eux étaient des automates hébétés, leurs nerfs brisés par les attaques incessantes de Stuka et l'ampleur de leur défaite. Jetant à peine un coup d'œil à ces pitoyables poilus, les chars allemands accélérèrent, parcourant à un moment 40 milles en quatre jours.

Le général John Vereker, 6e Lord Gort, était le commandant en chef du BEF. Un professionnel pragmatique, il n'était pas un génie militaire mais était compétent et très protecteur envers la seule armée de campagne britannique. Les communications entre Gort et ses alliés français étaient presque entièrement rompues. C'était en partie à cause de la rapidité de l'avancée allemande, et en partie à cause de la pure stupidité du haut commandement français.

Lorsque la guerre éclate en 1939, le haut commandement français rejette l'usage des communications radio. Les messages radio pouvaient être facilement interceptés par l'ennemi, du moins c'est ce que l'argument courait. Les Français placent leur foi dans les communications téléphoniques, en enfilant les lignes avec un abandon joyeux ou en utilisant des circuits civils lorsque cela est possible. Après tout, les Britanniques n'avaient pas grand-chose à dire, ils n'avaient que 10 divisions, les Français 90 divisions.

Mais lorsque la blitzkrieg allemande a frappé, tout s'est dissous dans le chaos. Les Allemands coupèrent les lignes, mais les signaleurs surmenés ne pouvaient tout simplement pas suivre la situation en constante évolution. Les routes étaient obstruées par des unités en retraite et des civils en fuite, ce qui rendait leur tâche d'autant plus difficile. À un moment donné, le siège de Gort a déménagé sept fois en 10 jours.

La seule façon de garder les communications ouvertes était de visiter personnellement ou d'être envoyé par un motocycliste. Le major-général Bernard Montgomery, qui deviendra plus tard célèbre en battant Rommel en Afrique du Nord, avait sa propre façon d'envoyer des messages. À l'époque, Montgomery était commandant de la troisième division du BEF. Montant dans sa voiture d'état-major, il plaçait un message au bout de sa canne et passait la canne par la fenêtre. Le sergent Arthur Elkin rugissait sur sa moto, saisissait le message et dévalait les routes de campagne à la recherche du destinataire. Ce n'était pas une tâche facile.

Gort a eu sa première idée réelle de la vraie situation lorsque le général Georges Billotte, commandant du premier groupe d'armées français, a visité son poste de commandement à Wahagnies, une petite ville au sud de Lille. Billotte était normalement un homme exubérant, mais maintenant il avait l'air épuisé et déprimé. Il étala une carte et expliqua que pas moins de neuf divisions blindées avaient percé dans les Ardennes et balayaient même alors vers l'ouest. Pire encore, les Français n'avaient rien pour les arrêter.

Bien qu'il n'y ait aucune preuve spécifique du fait, Gort a probablement commencé à penser à retirer le BEF vers les ports de la Manche à cette époque. Un piège allemand était en train de se refermer, et les propos français tièdes sur les contre-mesures n'allaient pas apaiser son inquiétude croissante. Certains cadres supérieurs de Gort ont commencé à planifier une telle opération aux petites heures du matin du 19 mai.

De retour à Londres, le secrétaire d'État à la Guerre Anthony Eden a été abasourdi lorsqu'il a appris la nouvelle que Gort pourrait vouloir évacuer. Le chef de l'état-major impérial, le général Sir Edmund Ironside, n'était pas non plus très content. Cela a semblé à Ironside comme des ordures alarmistes. En tout cas, pourquoi le BEF n'a-t-il pas pu échapper au piège de fermeture en se dirigeant vers le sud jusqu'à la Somme et en rejoignant les forces françaises qui s'y rassemblaient soi-disant ?

Winston Churchill, le nouveau Premier ministre britannique, avait tendance à être d'accord avec Ironside. L'esprit combatif de Churchill était éveillé. Mais si le BEF parvenait à rejoindre les forces françaises au sud de la Somme, les Alliés pourraient alors monter une contre-offensive et renverser la vapeur sur les Allemands déchaînés.

Mais Churchill était trop optimiste. Gort connaissait la situation mieux que Londres. La plupart du BEF était toujours engagé avec le groupe d'armées allemand B à l'est. Pour cette raison, ils ne pouvaient pas changer et charger soudainement la direction sans conséquences graves. S'ils tentaient de se déplacer vers le sud, les Allemands auraient une occasion en or de bondir sur leurs flancs et leurs arrières.

Ironside s'est rendu en France pour transmettre personnellement l'opinion de Churchill au commandant du BEF. L'ensemble du Cabinet de guerre à Londres était également d'accord avec le Premier ministre. Gort a respectueusement tenu bon, expliquant comment la plupart des BEF se battaient à l'est. Ironside a concédé le point mais a suggéré un compromis : pourquoi ne pas utiliser les deux divisions de réserve de Gort pour un déplacement vers le sud ? Les Français ont accepté de soutenir l'effort avec quelques unités mécanisées légères.

Gort a accepté la proposition. Il était sûr que l'effort serait mort-né, mais c'était un bon soldat qui n'était pas sur le point de défier le Premier ministre et apparemment la moitié du gouvernement britannique. En conséquence, une force mixte d'infanterie et de chars, étiquetée Frankforce d'après leur commandant, le général de division S.E. Franklyn, a été chargé de tenter une percée vers le sud.

Les Français ont également un nouveau commandant en chef, le général Maxime Weygand. Le septuagénaire avait une énergie juvénile et un optimisme ensoleillé qui dissipaient la morosité défaitiste qui avait plongé le quartier général français dans les profondeurs du désespoir. Weygand impressionna Churchill, dévoilant majestueusement un plan Weygand qui envisageait huit divisions britanniques et françaises, aidées par la cavalerie belge, balayant le sud-ouest pour rejoindre les forces françaises plus au sud.

Mais le plan Weygand était basé sur la fantaisie, pas sur la réalité. La situation se détériorait rapidement, avec des forces alliées dispersées, pleinement engagées ailleurs, ou tout simplement inexistantes. Weygand a donné ordre après ordre, des salves de papier qui pourraient remonter le moral mais n'ont pas fait grand-chose pour contrer la menace allemande. L'ordre général n° 1, par exemple, ordonnait aux armées du Nord « d'empêcher les Allemands d'atteindre la mer », mais en fait ils étaient déjà là et depuis plusieurs jours.

Pendant ce temps, Gort a consciencieusement poursuivi son attaque promise. Frankforce était un méli-mélo constitué à la hâte d'une collection de chars, d'infanterie, de canons de campagne et antichars et de pelotons de reconnaissance de motos. La pointe de l'offensive était assurée par 58 chars Mk1 et 16 Mk II Matilda. Le Matilda britannique était l'un des meilleurs chars alliés des premières années de la guerre. Il comportait une armure jusqu'à trois pouces d'épaisseur et était équipé d'un canon de 2 livres à grande vitesse.

L'offensive britannique Frankforce a commencé près d'Arras le 21 mai. Elle a d'abord connu un succès spectaculaire. La Septième Panzer Division de Rommel a été surprise et d'abord jetée dans la confusion par l'assaut soudain. Même Rommel lui-même, un homme peu enclin à la panique, pensait qu'il était attaqué par plusieurs divisions.

Mais la plus grande surprise a peut-être été le Mark II Matildas. Le canon allemand de 37 mm, l'arme antichar standard de la Wehrmacht, était totalement inefficace contre les Matildas. Il a été dit qu'une Matilda a en fait pris 14 coups directs et est pourtant ressortie indemne. Sur un rouleau littéral, les chars britanniques ont avancé de 10 miles avant que les Allemands ne se rallient et arrêtent l'attaque.

L'offensive britannique a été stoppée par divers facteurs. Le soutien français s'est avéré faible ou inexistant. Les chars britanniques avaient distancé leur soutien d'infanterie et d'artillerie. Mais les Allemands ont découvert qu'eux aussi avaient une arme surprise. Les canons antiaériens de 88 mm se sont également avérés être de superbes armes antichars. Les 88 du 23rd Flak Regiment allemand furent particulièrement efficaces contre les blindés britanniques à Arras.

L'effort britannique à Arras avait été un vain espoir. C'était maintenant la mission principale de Gort de sauver l'armée de campagne britannique. Bientôt, les plans d'urgence pour l'évacuation du BEF étaient bien en place. Le 26 mai, le BEF et des éléments de la première armée française étaient coincés dans un couloir de plus en plus étroit à 60 milles de profondeur et 25 milles de large. La plupart des Britanniques se trouvaient dans les environs de Lille, à 43 milles de Dunkerque, les Français étaient plus au sud.

Heureusement, les responsables du gouvernement britannique, dont Churchill, commençaient enfin à reprendre leurs esprits. Ils avaient été hypnotisés par les espoirs de victoire et les fantasmes élaborés de Weygand, mais maintenant le charme était rompu. Le BEF a dû être évacué ou il a fait face à un anéantissement certain. Churchill a sincèrement insisté pour que, dans la mesure du possible, toutes les troupes françaises piégées soient également secourues.

C'est avec un sentiment d'urgence croissant que l'Opération Dynamo est née. Cela a officiellement commencé avec l'arrivée du Mona's Isle, un transport de troupes britannique, dans la soirée du 26-27 mai. Heureusement, Ramsey, opérant depuis son quartier général à Douvres, disposait d'un large éventail de ressources, dont 39 destroyers, 38 destroyers d'escorte, 69 dragueurs de mines et une foule d'autres embarcations navales.

Tennant, l'officier supérieur de la marine de Ramsey à terre, devrait voir que les eaux à proximité immédiate des plages de Dunkerque étaient trop peu profondes pour les navires de mer normaux. Même les petites embarcations ne pouvaient pas s'approcher à moins de 100 mètres du rivage, de sorte que les soldats devaient patauger vers leurs sauveteurs. Une fois les Tommies à bord, les petits bateaux les livraient aux plus gros navires, puis repartaient pour un autre chargement.

Environ 300 « petits navires », dont beaucoup à peine plus que des bateaux, ont répondu à l'appel. Tous les types d'engins imaginables ont été utilisés s'ils pouvaient flotter, ils ont passé le cap. Il y avait des bateaux à moteur, des sloops, des ferries, des péniches, des yachts et des bateaux de pêche. La plupart des civils participants étaient des pêcheurs, mais incroyablement, un bateau était piloté par des jeunes scouts de la mer.

Mais ce système de navette prenait trop de temps en pratique. La nécessité est la mère de l'invention, et Tennant a commencé à parler des taupes. Le West Mole était inutilisable car il était relié au terminal pétrolier et cette installation était en flammes. L'East Mole, longue de 1 600 pieds, était reliée aux plages par une chaussée étroite. Mais le môle était un brise-lames, conçu pour protéger le port des mers déchaînées. Il n'était pas destiné à servir de quai pour la navigation.

Tennant a expérimenté un peu, et il a été constaté que les navires océaniques pouvaient en effet utiliser la taupe comme quai de chargement.Le processus d'évacuation a été considérablement accéléré, et plus d'hommes pouvaient maintenant être emmenés.

Pendant ce temps, les plans d'évacuation terrestre se raffermissaient. Avec la coopération française, un périmètre défensif est établi autour de Dunkerque et de ses environs immédiats, tête de pont qui protégeait le port lors de l'évacuation du BEF. La nature généralement marécageuse du terrain a aidé les défenseurs, et des voies navigables artificielles comme le canal de Berg ont été intégrées au plan d'ensemble. Des digues ont été ouvertes à certains endroits, transformant ces bourbiers en mers peu profondes.

Le lieutenant-colonel Robert Bridgeman, 2e vicomte Bridgeman, était responsable de la planification du périmètre. Méthodique, clairvoyant et travailleur, il était tellement absorbé par sa tâche qu'il subsistait principalement de chocolat et de whisky. Le périmètre serait d'environ 30 milles de large et jusqu'à sept milles de profondeur.

Pour gagner du temps, des points d'appui sont établis pour ralentir l'avancée allemande. Gort avait établi une ligne de canal qui utilisait le canal Aa et le canal La Basee pour garder les approches avancées de Dunkerque. Les unités britanniques ont conservé ces points d'appui aussi longtemps que possible, combattant avec une détermination acharnée et un courage obstiné, jusqu'à ce qu'elles soient à nouveau obligées de se retirer.

Le Dorset Regiment tenait un point d'appui à Festubert lorsqu'il est devenu évident qu'il était isolé et pratiquement encerclé. Lorsqu'ils reçurent l'ordre de se retirer, ils attendirent la tombée de la nuit pour tenter. Le colonel E.L. Stevenson, le commandant du bataillon, n'avait pas de cartes mais possédait une boussole. Son groupe comprenait environ 250 Dorsets et un groupe hétéroclite de brigands qui avaient perdu leurs unités.

C'était un noir absolu, même les étoiles étaient entourées de nuages ​​sombres menaçants. À un moment donné, Stephenson s'est retrouvé confronté à un sergent allemand qui inspectait les avant-postes de la Wehrmacht. Sortant rapidement son pistolet, il tua froidement le sergent d'un coup bien placé et fit signe aux hommes de continuer leur marche.

En tâtonnant dans les ténèbres, trébuchant en avant du mieux qu'ils pouvaient, les Dorsets tombèrent soudain sur une route qui leur barrait la route. Ils devaient traverser cette route pour gagner les lignes alliées, mais pour le moment elle était remplie d'un convoi de chars allemands et de véhicules de soutien roulant vers une destination inconnue. On aurait dit qu'une division panzer entière était en mouvement, les Allemands si confiants qu'ils avaient leurs phares allumés.

Stephenson et ses hommes se sont accroupis dans l'ombre, espérant avoir une chance de traverser la route. Après environ une heure, le dernier véhicule est passé et la côte était dégagée. Mais le répit fut temporaire car un autre convoi d'Allemands se fit entendre gronder sur la route. Les Dorset ont traversé la route et se sont cachés dans les broussailles juste au moment où les Allemands sont apparus.

Mais l'odyssée des Dorset ne faisait que commencer. Guidés par la fidèle boussole de Stephenson, ils ont pataugé jusqu'à la taille dans des fossés puants d'ordures, ont tâtonné dans des champs labourés et ont traversé deux fois un canal large et profond. Ils atteignirent les lignes alliées vers 5 heures du matin, sales et épuisés, mais triomphants.

Les derniers jours avaient été un cauchemar pour les Alliés, mais les Allemands victorieux, peut-être un peu abasourdis par leurs propres succès, avaient leur lot de problèmes. Les panzers de Guderian ont poussé, avec la Sambre sur leur flanc nord et la Somme sur leur gauche. Le 20 mai, les chars allemands atteignirent Abbeville à l'embouchure de la Somme, remplissant à toutes fins utiles leur mission initiale. Ils avaient atteint la mer et constituaient la pointe d'un immense couloir de panzers qui séparait la Première armée française et la BEF des forces françaises au sud de la Somme.

Des panzers allemands passaient devant des paysans français abasourdis, leurs chenilles soulevant des nuages ​​de panaches de poussière. Ils étaient suivis par des camions pleins d'infanterie motorisée, de jeunes soldats bronzés qui semblaient être de bonne humeur.

Mais maintenant qu'ils étaient sur la côte, quelle serait la prochaine action ? A 8 heures du matin le 22 mai, le haut commandement allemand a envoyé un message en code Abmarche Nord. Le plan était maintenant de pousser vers le nord, en prenant les ports de la Manche et en bloquant la dernière voie d'évacuation du BEF. La deuxième Panzer Division se dirigerait vers Boulogne, la Dixième Panzer Division vers Calais et la Première Panzer Division vers Dunkerque.

Les chars de la 1re division du lieutenant-général Friedrich Kirchner partirent vers 11 heures le 23 mai. Dunkerque se trouvait à 38 milles au nord-est. À 20 heures le même jour, des unités avancées ont atteint le canal Aa, qui n'était qu'à 12 milles de Dunkerque. La voie navigable faisait partie de la défense avancée de Gort sur la ligne du canal, mais pour le moment, il y avait relativement peu de troupes alliées dans la région pour l'occuper. Bien que Guderian et ses équipages avancés de panzer soient dans un état d'euphorie, certains officiers supérieurs n'étaient pas si heureux.

Pour Rundstedt, le long couloir des panzers était bien trop vulnérable pour contre-attaquer. Les panzers et l'infanterie motorisée étaient trop en avance sur l'infanterie régulière peu glamour mais vitale. C'était l'infanterie régulière qui martelait les pieds qui consoliderait les flancs longs et vulnérables du couloir, pas apparemment minces comme une coquille d'œuf et susceptibles de se briser sous une contre-poussée alliée déterminée.

L'attaque britannique à Arras avait terriblement effrayé les Allemands, qui craignaient que les Alliés ne préparent une contre-attaque encore plus puissante. La région de Dunkerque n'était pas vraiment propice aux armures, ce que tout le monde savait. De plus, quelques unités panzer étaient réduites à 50 pour cent. Certains ont été victimes de l'action ennemie, mais beaucoup d'autres étaient simplement usés et avaient besoin d'entretien.

Rundstedt a ordonné aux panzers de s'arrêter, une décision qui a été soutenue par le commandant de la quatrième armée, le général Guenther von Kluge. Hitler a reconnu qu'il devenait nerveux à propos des zones côtières françaises, qu'il avait connues de première main en tant que soldat pendant la Première Guerre mondiale. La terre était marécageuse et coupée par de nombreux canaux et certainement pas idéale pour les blindés.

L'action d'Arras a peut-être échoué, mais elle a réussi à effrayer les Allemands dans un état d'esprit d'une prudence excessive. Supposons que les Alliés planifient une nouvelle poussée, une contre-attaque encore plus importante que celle d'Arras ? C'était une possibilité qui hantait à la fois Hitler et ses officiers supérieurs.

Le chef de la Luftwaffe, Hermann Göring, a maintenant tenté de gagner la gloire. Il a dit au Führer que son avion pourrait achever les Britanniques, les poussant en fait dans la mer. Hitler a donné le feu vert à Göring en partie parce que ses yeux regardaient ailleurs. Les panzers devaient encore vaincre les forces françaises au sud de la Somme. Quant à Paris, le prix qui avait échappé aux Allemands pendant la Première Guerre mondiale, l'objectif semblait bien à la portée d'Hitler.

Mais au bout de deux jours, les assurances de Göring se sont avérées vides de sens. Le BEF étant loin d'être détruit, le Führer lève l'ordre d'arrêt. Les panzers renouvelèrent l'avance dans l'après-midi du 26 mai, mais les Alliés disposaient de deux jours précieux pour poursuivre l'évacuation.

Le temps était compté si le BEF allait réussir un retrait. L'armée belge capitula dans la nuit du 27 mai, une situation que les Allemands devaient exploiter. Le roi Léopold III des Belges avait protesté que son armée n'en pouvait plus, mais la capitulation laissa le flanc de la BEF dangereusement ouvert. Pendant un certain temps, seule l'incertitude allemande quant à une nouvelle avancée a empêché un désastre britannique.

Pendant qu'Hitler et ses généraux débattaient, des unités battues du BEF continuaient d'arriver à Dunkerque. Ils avaient parcouru des kilomètres, leur progression étant entravée par des routes encombrées de civils réfugiés en fuite. La Luftwaffe passait une journée sur le terrain, avec des avions allemands mitraillant les civils et les soldats avec un abandon joyeux. Les rations étaient rares et peu de nourriture a été trouvée en cours de route. La fatigue était gravée sur leurs visages, et leur tenue de combat était sale et trempée de sueur, mais d'une manière ou d'une autre, ils ont réussi à mettre un pied devant l'autre par pure force de volonté.

Bridgeman avait bien fait son travail. Pour éviter toute confusion inutile, les trois corps de la BEF se sont vu attribuer des secteurs de débarquement spécifiques. Le III Corps se dirigerait vers les plages de Malo-les-Bains, une banlieue de Dunkerque. Le I Corps marcherait jusqu'à Bray-Dunes, qui se trouvait à six milles plus à l'est. II Corps a été dit de se rassembler à La Panne, qui était juste de l'autre côté de la frontière belge.

Le siège de BEF était à La Panne. Le BEF avait choisi cet endroit pour son siège parce que c'était le site d'un câble téléphonique avec un lien direct vers l'Angleterre. Le lieutenant-général Sir Ronald Adam s'est installé dans le Maire, ou mairie, de la station balnéaire.

Les Tommies fatigués par les os traversèrent le périmètre de défense avec un sentiment de soulagement, puis pénétrèrent dans un monde qui devait sembler presque surréaliste dans les circonstances. Malo-les-Bains et les autres villes étaient des stations balnéaires en temps de paix, où de nombreux Français et Belges avaient profité des vacances d'été. Il y avait des kiosques à musique où la musique jouait autrefois, et des carrousels où des enfants riant avaient monté des chevaux richement sculptés. Des chaises longues étaient éparpillées et les cafés colorés avaient encore des stocks de rafraîchissements.

Les soldats britanniques semblaient heureux d'être dans ce lieu de vacances et allaient en profiter au maximum en attendant la délivrance. Dunkerque elle-même flambait toujours, les incendies faisant rage au pétrole envoyant des colonnes de fumée s'élevant à 13 000 pieds dans les airs, mais la plupart des troupes étaient sur les plages de sable plates qui s'étendaient vers la frontière belge.

Des Stukas allemands apparaissaient occasionnellement, mais après les terreurs des dernières semaines, certains Tommies les considéraient plus comme des nuisances que comme des objets de terreur. Les soldats jouaient à des jeux et nageaient, et certains jetaient leurs fusils Enfield et erraient sans but à travers les sables. D'autres encore volaient des vins et des spiritueux français et s'asseyaient autour des cafés, discutant et buvant comme des touristes en vacances. Un homme s'est même dévêtu et a pris un bain de soleil en lisant un roman avec contentement.

Parfois, le bombardement allemand était plus qu'une simple nuisance, mais les Britanniques n'avaient presque pas de canons antiaériens en raison d'une confusion monumentale. Dans les ordres originaux, les artilleurs de rechange devaient se rendre sur la plage, une directive qui incluait les hommes blessés ou frappés d'incapacité. Le major-général Henry Martin a mal compris, pensant que cela signifiait que tous les artilleurs devaient être évacués.

Comme tous les artilleurs devaient partir, du moins c'est ce qu'il pensait, Martin a ordonné que toutes ses pièces d'artillerie de 3,7 pouces soient détruites, de peur qu'elles ne tombent entre les mains de l'ennemi. Lorsque Martin a fièrement rapporté à Adam que « tous les canons antiaériens ont été dotés de pointes », ce dernier était incrédule. C'était de la stupidité au-delà des mots. Déconcerté et las, Adam a simplement répondu : « Espèce d'imbécile, va-t'en.

Certains Tommies se sont plaints de ne voir que peu ou rien de la Royal Air Force. La RAF a fait de son mieux, bombardant les positions ennemies et envoyant des chasseurs pendant les heures de clarté. À la fin de l'opération Dynamo, la RAF avait perdu 177 appareils tandis que les Allemands en perdaient 240. C'était un avant-goût de la bataille d'Angleterre pour les Allemands, qui rencontraient un ennemi aérien égal, voire supérieur à eux en équipement. et du personnel pour la première fois.

La Manche, connue pour être capricieuse, « a coopéré » avec les Britanniques à un degré tout à fait remarquable. Pendant neuf jours cruciaux, ce fut un calme plat, plus comme un étang qu'un cours d'eau balayé par les tempêtes. Cela ne veut pas dire que le passage en Angleterre s'est fait sans problème. Chaque route était d'une manière ou d'une autre exposée à une attaque allemande directe ou à des dangers créés par les Allemands. La route Z était la route la plus courte, mais elle était à portée des batteries allemandes de Calais. La route X, au sud-est, évitait l'artillerie allemande mais était soumise aux hauts-fonds et aux mines. La route Y, qui était de 100 miles dans un long chemin détourné, a fait l'objet d'une attaque aérienne allemande.

Quand leur heure est venue, les soldats britanniques ont fait la queue paisiblement dans de longues files et sont entrés dans les vagues. Arthur Divine, un civil qui manœuvrait l'un des petits navires, se souvint des soldats britanniques faisant la queue, dans l'eau parmi les éclaboussures de bombes et d'obus.

"Les premiers rangs étaient à hauteur d'épaule [dans l'eau], avançant sous le commandement de jeunes subalternes, eux-mêmes la tête juste au-dessus de l'eau", a déclaré Divine. Le BEF n'a eu d'autre choix que d'abandonner tout son matériel et ses véhicules, mais certains camions de l'armée ont effectué un service définitif mais néanmoins vital. Ils ont été conduits dans les bas-fonds et attachés ensemble pour former des jetées improvisées.

L'évacuation n'aurait pas été possible sans le sacrifice d'unités britanniques et françaises en dehors de la région immédiate de Dunkerque. Encerclée et assiégée, le gros de la 1re armée française tient à Lille jusqu'au 30 mai. Dans la foulée, elle parvient à immobiliser pas moins de six divisions allemandes. La Première armée s'est si bien battue que les Allemands lui ont accordé tous les honneurs de la guerre, y compris la sortie en captivité précédée d'une fanfare jouant des airs martiaux entraînants.

La garnison britannique de Calais a également joué un rôle héroïque, bien que les historiens se demandent dans quelle mesure leur défense a retardé l'avance allemande. La Force de Calais était dirigée par le brigadier. Le général Claude Nicholson et 4 000 hommes. Le commandement de Nicholson comprenait des réguliers bien entraînés, la King's Royal Rifle Brigade et la 1st Rifle Brigade. Il y avait aussi le 1st Queen Victoria's Rifles et des éléments du 3rd Royal Tank Regiment

Les fortifications de Calais étaient vétustes. Le célèbre ingénieur français Vauban avait conçu certaines des fortifications au 17ème siècle. Malgré cette faiblesse défensive, la garnison a combattu avec beaucoup de courage et de ténacité pendant plusieurs jours, mais elle a finalement succombé à l'ennemi et s'est rendue le 30 mai. Cela a probablement gagné du temps supplémentaire pour le processus d'évacuation étant donné la situation de crise, chaque petit geste a été utile.

L'opération Dynamo s'est poursuivie jusqu'au 4 juin, date à laquelle il était clair que les défenses d'arrière-garde françaises s'effondraient enfin. Tennant a envoyé un message laconique mais succinct à l'Angleterre : Les totaux officiels étaient gratifiants. Pas moins de 338.226 hommes ont été évacués sur ce nombre 139.000 étaient Français. Auparavant, des estimations plus pessimistes du nombre d'hommes sauvés étaient aussi faibles que 45 000.

La Grande-Bretagne était soulagée que le BEF se soit échappé, mais Churchill a rappelé au pays : « Les guerres ne se gagnent pas par des évacuations. Pourtant, le BEF était un noyau professionnel sur lequel les futures armées pourraient s'appuyer. Comme l'a dit un journal britannique, la délivrance à Dunkerque était un « miracle sanglant ».

Cet article d'Eric Niderost est paru pour la première fois dans le réseau d'histoire de la guerre le 16 janvier 2019.

Image : Trois de l'armada de "petits navires" qui a amené les hommes du BEF des côtes de Dunkerque et des environs, à la sécurité des navires de guerre britanniques et autres navires. 1940. Musée impérial de la guerre.


L'évacuation de Dunkerque est en cours et le HMS Grafton coulé

Le destroyer de la Royal Navy HMS VANQUISHER aux côtés d'un chalutier coulé à Dunkerque, 1940. Des troupes sous le feu sur les plages de Dunkerque, vues depuis un navire au large. Hommes du 2e Royal Ulster Rifles en attente d'évacuation à Bray Dunes, près de Dunkerque, 1940.

L'évacuation commençait maintenant à partir de Dunkerque. Les troupes ont dû endurer de longues attentes sur les plages avant d'être embarquées. Pourtant, les risques d'être bombardés ou mitraillés ont continué même après qu'ils aient trouvé leur chemin à bord d'un navire. Trois destroyers chargés de troupes sont coulés au large de Dunkerque le 29 mai. Il n'y avait qu'un seul survivant parmi plus de 600 soldats qui se trouvaient sous les ponts à bord du HMS Wakeful lorsqu'il a été touché par une torpille, et seulement 25 membres de son équipage ont survécu. Le HMS Grafton est allé chercher des survivants lorsqu'il a également été torpillé. Basil Bartlett était l'un des officiers de l'armée à bord du HMS Grafton :

Il y a eu une formidable explosion lorsque la torpille a frappé le destroyer. Je suppose que sa force a dû me faire perdre connaissance. La première chose que j'ai su, c'est que je trébuchais dans le noir en essayant de trouver la porte de la cabine. Tout le navire tremblait violemment, les meubles semblaient danser. Il y avait une forte odeur d'essence. J'ai entendu quelqu'un se bagarrer dans un coin et j'ai eu le bon sens de crier : "Pour l'amour de Dieu, n'allumez pas d'allumette." Avec la plus grande difficulté, j'ai trouvé la porte et j'ai réussi à l'ouvrir.

Je me suis frayé un chemin sur le pont. Quelqu'un a dit : ‘Restez en bas. Ils nous mitraillent. Je me suis blotti contre une porte en acier et j'ai regardé le combat. Deux formes sombres à mi-distance se sont avérées être des VTT allemands. Le destroyer et un autre navire de guerre britannique leur faisaient un enfer avec des obus et des balles traçantes. Les M.T.B.’ répondaient par des tirs de mitrailleuses. Mais un par un, ils ont été touchés. Nous les avons vus sauter dans les airs, puis s'installer dans l'eau et couler. Tout le monde soupira de soulagement….

Le pont était une masse d'acier tordu et de corps mutilés. Le capitaine avait été mitraillé et tué sur le pont. Le destroyer avait arrêté deux torpilles. Elle a été touchée alors qu'elle s'apprêtait à ramasser des survivants d'un autre navire, qui avait été coulé quelques minutes auparavant. Elle était un spectacle très horrible & #8230.

Des hommes blessés commencèrent à sortir des entrailles du navire. J'appris qu'une des torpilles avait traversé le carré des officiers, tuant les trente-cinq de nos officiers qui y dormaient. C'est une pure chance que je sois en vie. Si j'étais monté à bord un peu plus tôt, j'aurais dû être mis au carré. Je n'ai dormi que dans la cabine du capitaine car il n'y avait pas de place pour moi ailleurs

Il ne restait qu'un travail à faire. Nous avons dû transférer notre cargaison. Les hommes ont fait preuve d'une merveilleuse discipline. Il n'y a eu aucune affreuse ruée. Ils se laissèrent répartir en groupes et transférés d'un navire à l'autre avec la même patience dont ils avaient fait preuve sur la plage de Bray-Dunes. Cela a dû être une grande tentation de sortir du virage et de faire un bond en avant pour la sécurité. Mais personne ne l'a fait …

Le HMS Wakeful coulé par une torpille au large de Dunkerque avec plus de 600 hommes à son bord le 29 mai 1940. Seuls un homme et 25 membres d'équipage ont survécu. 29 mai 1940 : Les approches de Dunkerque. Une salve de bombes larguées par le 107 Squadron peut être vue tomber vers une colonne de transport allemande. Les véhicules peuvent juste être discernés sur la route qui descend au milieu de l'image


Épaves, Bray-Dunes

Lorsque les Britanniques quittèrent Dunkerque en juin 1940, ils laissèrent derrière eux une énorme quantité d'artillerie, de machines et de nombreux navires endommagés ou détruits. Certains navires ont été réparés et réutilisés par les Allemands, et d'autres découpés à la ferraille, mais certaines épaves ont été laissées sur place. Plusieurs sont clairement visibles à marée basse sur la plage de Bray Dunes juste à l'extérieur de Dunkerque. Ils sont accessibles à pied depuis les parkings proches des appartements en bord de mer à Bray, mais ne sont visibles qu'à marée basse.

www.bray-dunes.fr Consultez les horaires des marées et les conditions météorologiques locales avant de partir.


Nécrologie de Vic Viner

Vic Viner, décédé à l'âge de 99 ans, était l'un des derniers survivants de l'opération de sauvetage de la Royal Navy à Dunkerque qui a vu l'évacuation de milliers de soldats alliés pris au piège pendant la seconde guerre mondiale. En tant que matelot de 23 ans, il a passé six jours et six nuits sous de violents bombardements sur la plage, rassemblant des troupes au large des sables et sur la flottille de petits navires lors de l'opération Dynamo, entre le 26 mai et le 4 juin 1940.

Viner a été dépêché de Chatham dans le Kent à bord du HMS Esk, l'un des quatre destroyers envoyés pour sauver les troupes britanniques, belges et françaises isolées et encerclées par l'armée allemande. Ses premiers ordres furent, avec trois autres, de ramer le baleinier du navire jusqu'à la plage et de ramener des soldats. C'était un travail éreintant, car ils ramassaient 15 soldats, complets avec leur équipement, à chaque voyage. Après le quatrième, son collègue a remarqué : « Vic, tu as du sang sur les mains. » Les deux hommes avaient. « Vous avez entendu l'expression suer du sang. Eh bien, nous l'avons fait. Littéralement transpiré du sang à cause de l'aviron », se souvient Viner.

Il a ensuite été affecté en tant que « maître de plage », stationné à Bray-Dunes, juste au nord-est de Dunkerque, avec des instructions pour « créer de l'ordre à partir du chaos », et était chargé d'embarquer sur les petits navires des hommes qui étaient piégés, terrifiés, à court de nourriture et d'eau et constamment attaqués par des bombardiers en piqué. Certains avaient été complètement chassés de leur esprit, marchant dans la mer vers ce qui ressemblait à une mort certaine.

Viner, à la tête d'une colonne de soldats pendant que l'ennemi survolait, était muni d'un revolver. C'était pour tous ceux qui essayaient de sauter la file d'attente, lui a-t-on dit. Il l'a dessiné trois fois mais n'a jamais tiré. Au milieu du chaos, il a tenté de retrouver son frère de 25 ans, Albert, qui avait été envoyé à bord du HMS Grenade pour l'aider dans le même effort. Juste au moment où il arrivait au port, « en bas est descendu 12 Stukas » directement sur le navire de son frère, le coulant. L'équipage a été récupéré par le bateau à vapeur à aubes Thames MV Crested Eagle, puis il a également été bombardé, son carburant déclenchant un incendie qui a fait plus de 300 morts. Le 29 mai, Viner a regardé l'enfer depuis la plage, sans se rendre compte que son frère était à bord. « Il a survécu à un navire pour être tué sur le suivant », a-t-il déclaré plus tard.

Viner est resté sur la plage pendant six jours avant que l'explosion d'une bombe d'un bombardier en piqué Stuka ne le propulse dans l'eau, le faisant perdre connaissance. Lorsqu'il reprit connaissance, il portait toujours son chapeau et son pantalon en fer blanc, mais pas de veste. Il n'avait aucun souvenir d'être retourné en Grande-Bretagne.

Viner est né à Gillingham, Kent, le fils d'Albert, un capitaine d'armes dans la Royal Navy et plus tard un contremaître constructeur, et sa femme, Ethel (née Scutt). Il a rejoint la Royal Navy en 1933 et faisait partie de l'escadron australien qui a servi en Méditerranée lorsque Benito Mussolini a lancé son assaut sur l'Abyssinie en 1935. Il a ensuite été affecté à la flotte chinoise, mais est revenu en Grande-Bretagne pour suivre une formation supplémentaire en armes sous-marines et déminage peu avant Dunkerque. Il épousa Winnie Simpson le 11 mai 1940, deux semaines avant l'opération Dynamo.

Après avoir récupéré de Dunkerque, Viner a été envoyé presque immédiatement à Cherbourg dans le cadre d'une équipe de démolition. Il passa le reste de la guerre à s'occuper des convois de l'Atlantique et quitta la marine en 1947. Il installa ensuite des téléphones pour le General Post Office et passa de nombreuses années à travailler comme inspecteur qualité pour une entreprise d'électricité à Dorking, dans le Surrey. Son dernier emploi consistait à travailler pour le département des finances du conseil du comté de Surrey.

Ce n'est que dans ses dernières années que Viner s'est ouvert de manière significative sur ses expériences en temps de guerre, après avoir répondu à une publicité en 2009 par la Royal British Legion pour les anciens combattants de Dunkerque. Il est ensuite devenu un membre actif et important de l'Association des Petits Navires de Dunkerque (ADLS).

Ian Gilbert, ancien commodore de l'ADLS, a déclaré que Viner était considéré comme le dernier survivant connu de l'équipe "Beach Masters" de la Royal Navy et le dernier vétéran survivant de la Royal Navy à avoir participé à l'opération Dynamo. L'année dernière, âgé de 98 ans, Viner était l'invité d'honneur d'un service du 75e anniversaire sur le sable de la plage de Zuydcoote, non loin de l'épave rouillée du MV Crested Eagle.

Il a contribué à plusieurs documentaires et ouvrages historiques sur Dunkerque, dont le documentaire Little Ships de BBC2, présenté par Dan Snow, et les archives vidéo de témoins oculaires de l'Imperial War Museum. Il a récemment rencontré le réalisateur Christopher Nolan, qui tourne un film sur les évacuations de Dunkerque, pour partager ses souvenirs.

Sa passion était d'informer les enfants de ses expériences et il était bien connu à Dorking, parlant aux écoles, dans les clubs locaux et assistant à des événements commémoratifs. Il tenait beaucoup à ce que les gens se souviennent et comprennent ce qui s'est passé.

Winnie est décédée en 2010. Il laisse dans le deuil leur fils et leur fille.

Harold Victor Viner, vétéran de Dunkerque, né le 21 mars 1917 décédé le 29 septembre 2016


Un angle intéressant : la réalité cauchemardesque du « miracle » de Dunkerque

L'opération Dynamo ou le « Miracle de Dunkerque » a duré près de dix jours (26 mai au 4 juin 1940) mais a eu des résultats incroyables. Les Alliés ont tenté de secourir leurs troupes qui ont été coupées après l'attaque allemande lors de la bataille de France.

Le corps expéditionnaire britannique y avait été envoyé pour aider à défendre le pays, mais la Wehrmacht avait réussi à piéger ses adversaires le long de la côte nord de la France le 21 mai.

Le commandant britannique, le général vicomte Gort, a immédiatement commencé à planifier un retrait vers Dunkerque, qui était le port le plus proche. A Dunkerque, les forces alliées construisent des ouvrages défensifs et tentent de contenir leurs ennemis. Petit à petit, de nombreux navires sont arrivés dans le port pour l'évacuer. Au total, 338 226 hommes ont été secourus, ce qui a fait le bonheur de Churchill.

Les troupes britanniques attendent l'évacuation à Dunkerque, 1940

Le Premier ministre britannique aurait déclaré: «Le retour en toute sécurité d'un quart de million d'hommes, la fleur de notre armée, a été une étape importante dans notre pèlerinage à travers des années de défaite (…). Leur joie d'être à nouveau réunis avec leurs familles n'a pas surmonté un désir sévère d'engager l'ennemi au plus tôt.

British Cruiser Mk IV Cruiser Tank à Blangy, France 1940

Ceux qui avaient réellement combattu les Allemands sur le terrain avaient la conviction que, s'ils avaient une chance équitable, ils pourraient les battre. Leur moral était au plus haut et ils rejoignirent leurs régiments et leurs batteries avec empressement » (Churchill, 295).

Mais était-ce vrai ? Les simples soldats étaient-ils capables de se battre à nouveau si vite ?

Sir Winston Churchill en 1942

En arrivant à Douvres ou à Ramsgate, beaucoup d'entre eux ont fait face à une étrange expérience. Alors qu'ils montaient dans les trains et se dirigeaient vers le nord, ils rencontrèrent une foule acclamant leur retour.

Certains d'entre eux ont eu honte. Ils ne se croyaient pas des « héros de Dunkerque », mais des « hommes inutiles » qui n'avaient pas battu leurs ennemis. Les gens leur ont offert des cadeaux, et certains soldats ont pris cela comme une preuve de leur manque de courage.

Dunkerque a secouru les troupes françaises débarquant en Angleterre (1940). Capture d'écran du film de propagande de l'armée américaine Divide and Conquer de 1943.

Pour les autres soldats, il était assez difficile de réaliser ce qui s'était passé en France. En rentrant chez eux, ils ont fait des cauchemars. Parfois, lorsqu'ils se réveillaient à minuit, ils prenaient des positions de combat.

De tels cauchemars ont duré de nombreuses années et, dans certains cas, le reste de leur vie. De toute évidence, ces soldats étaient confrontés à une multitude de problèmes dans leur vie quotidienne et leur rétablissement était loin d'être facile.

Les troupes évacuées arrivent à Douvres

En conclusion, l'opération Dynamo a été une victoire de Churchill. Son armée était désormais libre de continuer à se battre et à défendre sa patrie.

Cependant, beaucoup d'hommes qui ont survécu à l'évacuation de Dunkerque ont été confrontés à des problèmes de santé mentale : non seulement des cauchemars, mais ils ont également développé d'étranges phobies ainsi qu'un sentiment d'isolement et de honte.

Cruiser Tank A13 Mk I à Dunkerque en 1940

C'est ainsi qu'il y avait deux visages différents de la bataille. D'un côté, la victoire du leadership de l'autre, la défaite du simple soldat. Les forces britanniques n'ont réussi que sur une seule chose : leur évacuation de Dunkerque.

Cependant, la France était perdue et les nazis étaient dominants dans la plus grande partie de l'Europe. C'était un fait que personne ne pouvait oublier. Le Premier ministre britannique et ses collaborateurs avaient beaucoup de travail devant eux pour relancer l'armée.

Plus de photos:

Troupes évacuées de Dunkerque sur un destroyer sur le point d'accoster à Douvres, le 31 mai 1940.

Les troupes françaises évacuées de Dunkerque arrivent au Royaume-Uni.

Des soldats du Corps expéditionnaire britannique tirent sur des avions allemands volant à basse altitude lors de l'évacuation de Dunkerque.

Le BEF évacuant Dunkerque, France entre mai et juin 1940

Soldats britanniques embarquant dans un train lors de l'évacuation de Dunkerque, 1940.

Prisonniers de guerre français emmenés hors du champ de bataille par l'armée allemande en mai 1940.

Dunkerque 1940 Hommes du 2e Royal Ulster Rifles en attente d'évacuation à Bray Dunes, près de Dunkerque, 1940.


Le capitaine William Tennant se tenait sur le pont du Wolfhound, observant sombrement la progression d'un raid aérien allemand alors que son navire approchait de Dunkerque. La ville portuaire du nord-est de la France, non loin de la frontière belge, était brutalement pulvérisée sous ses yeux. Des bombes ont explosé, envoyant des fontaines de fumée et de débris, brisant des bâtiments et tuant et blessant des civils français assez malchanceux pour être sur les lieux.

Des incendies ont éclaté dans différentes parties de la ville sinistrée, fusionnant jusqu'à ce que tout le port semble englouti par les flammes. Mais ce sont les réservoirs de pétrole en feu, touchés plus tôt dans la journée, qui ont retenu le plus l'attention. De grandes colonnes de fumée âcre s'élevaient dans le ciel, les nuages ​​noirs et étouffants étaient si épais qu'ils obscurcissaient le bleu normal d'une belle journée de printemps. Cela semblait être un bûcher funéraire des espoirs britanniques, se moquant de leurs plans pour échapper au mastodonte allemand.

Tennant était en mission spéciale, une mission qui pourrait bien décider de l'issue de la Seconde Guerre mondiale. Les Britanniques et une partie de leurs alliés français ont été piégés par des forces allemandes supérieures et confrontés à l'anéantissement ou à la capture. S'ils s'échappaient, l'armée britannique survivrait pour combattre un autre jour. Sinon, eh bien, Tennant n'allait pas perdre son temps dans des spéculations défaitistes. Il avait un travail à faire et il avait l'intention de bien le faire. C'était le 27 mai 1940 et l'opération Dynamo, le sauvetage du corps expéditionnaire britannique, passait à la vitesse supérieure.

Le capitaine britannique William Tennant a été chargé de sauver l'armée britannique de Dunkerque.

Tennant était officiellement un officier supérieur de la marine à terre, chargé par son supérieur, le vice-amiral Bertram Ramsay, de superviser l'évacuation et de coordonner tous les éléments nécessaires pour atteindre cet objectif. A l'origine Dunkerque apparaissait comme un point d'embarquement parfait. Il n'y avait pas moins de sept bassins d'amarrage, cinq milles de quais et 115 acres de quais et d'entrepôts. En parcourant des cartes et d'autres documents connexes avec son personnel, l'une des principales préoccupations de Tennant était le délai d'exécution. Le défi consistait à comprendre comment les destroyers et autres embarcations pourraient se faufiler dans les quais, se remplir de troupes et partir assez vite pour que d'autres navires prennent rapidement leur place.

Mais dans son esprit, il pouvait voir ces plans partir en fumée, tout aussi sûrement que les quais et les docks tant espérés flambaient et envoyaient leurs propres bobines noires dans les cieux. Tennant était accompagné d'une douzaine d'officiers et de 150 matelots. Comme Wolfhound était une cible évidente, le groupe à terre a été débarqué et dispersé.

Tennant lui-même partit pour le poste de commandement britannique. Ce qui était normalement une marche de 10 minutes était un voyage cauchemardesque d'une heure à travers des rues remplies de décombres. Des fils de tramway abattus festonnaient les avenues, des véhicules incendiés étaient partout et des cadavres de soldats britanniques et de civils français s'étalaient comme des poupées de chiffon ensanglantées. Une sorte de brume épaisse et enfumée enveloppait tout et tout le monde, rappels des feux de pétrole qui flambaient toujours avec acharnement.

L'officier de la Royal Navy arriva enfin au Bastion 32, un bunker recouvert de terre qui servait de quartier général britannique à Dunkerque. Il a été accueilli par le commandant Harold Henderson, l'officier de liaison navale britannique, et des représentants de l'armée britannique. Mais il y avait une question qui devait être primordiale dans son esprit : combien de temps aurait-il pour faire le travail ? En d'autres termes, combien de temps faudra-t-il avant l'arrivée des Allemands ? La réponse a été rapide et décourageante : 24 à 36 heures.

La tâche devant lui semblait impossible, mais Tennant était un professionnel déterminé à faire son devoir au mieux de ses capacités. Les jours à venir détermineraient non seulement le cours de la guerre, mais le sort de la Grande-Bretagne elle-même.

La crise de Dunkerque a commencé le 10 mai lorsque les Allemands ont déclenché leur attaque éclair à l'ouest. L'opération, dont le nom de code est Fall Gelb (Case Yellow), s'est déroulée en deux phases distinctes. Le groupe d'armées A du général Fodor Von Bock, qui comptait au total 29 divisions, pénétra soudainement en Hollande et en Belgique. Pour les Alliés, ces mesures rappelaient l'ancien plan Schlieffen utilisé dans les premières semaines de la Première Guerre mondiale. Bien que la neutralité de la Hollande n'ait pas été violée en 1914, à d'autres égards, il semblait que les Allemands tentaient de répéter l'histoire en pénétrant en Belgique. et se tournant vers le sud dans le nord de la France.

Les Alliés ont riposté avec un effort terne connu sous le nom de Plan D. Dans ce scénario, le BEF et les Première et Septième armées françaises avanceraient jusqu'à la rivière Dyle en Belgique et creuseraient sur sa rive gauche. La Dyle était une bonne position défensive et serait un moyen de dissuasion efficace contre toute tentative allemande de se déplacer vers le sud.

Les deuxième et neuvième armées françaises, relativement faibles, étaient postées plus au sud-est dans la région des Ardennes fortement boisée. La région était considérée comme sûre parce que les collines densément boisées et les ravins profonds étaient considérés comme un pays pauvre pour les chars. Au sud des Ardennes se trouvait la fameuse ligne Maginot, une formidable série, du moins sur le papier, de fortifications en béton et en acier. Il était habité par 400 000 soldats de premier ordre. La France avait été saignée à blanc par la Première Guerre mondiale, et au fil du temps, il y avait une foi mal placée dans les gros canons et les fortifications fixes, une attitude décrite comme la « mentalité Maginot ».

Mais les Allemands n'avaient pas l'intention de répéter 1914, et ils n'allaient pas non plus perdre des vies à essayer de se frayer un chemin à travers une ligne Maginot imprenable. La descente du groupe d'armées A sur la Hollande et la Belgique était en partie une ruse, détournant l'attention des Alliés de la principale poussée allemande à travers les Ardennes prétendument impénétrables. Si tout se passait bien, les 45 divisions du groupe d'armées A du général Gerd von Rundstedt traverseraient les Ardennes, traverseraient la Meuse, puis se dirigeraient vers la mer.

Si les Allemands parvenaient à atteindre la mer, ils creuseraient effectivement un fossé entre le BEF et la Première armée française au nord et les forces françaises opérant au sud de la Somme. Un couloir de panzer pourrait s'élargir, rendant plus difficile la réunion des armées alliées séparées. Dans le même temps, le BEF, les unités du nord de la France et peut-être l'armée belge seraient pris au piège entre le « marteau » panzer du groupe A et la formidable « enclume » du groupe B. Les planificateurs allemands croyaient que les deux puissants groupes d'armées pourraient détruire les forces alliées.

La Septième Panzer Division du major-général Erwin Rommel roule vers la mer pendant la bataille de France au printemps 1940. Les contre-attaques alliées n'ont pas réussi à arrêter le mastodonte allemand.

Il n'y avait pas moins de sept divisions blindées avec le groupe d'armées A de Rundstedt, un véritable poing posté de 1 800 chars. Le major-général Erwin Rommel, un commandant qui allait plus tard acquérir l'immortalité en Afrique du Nord et gagner le sobriquet Desert Fox, commandait la Septième Panzer Division. Mais au fil des événements, c'est le lieutenant-général Heinz Guderian qui a occupé le devant de la scène dans cet effort. Guderian commandait le XIX Panzer Corps, composé des 1re, 2e et 10e divisions Panzer, et était depuis longtemps un partisan de la guerre blindée.

Dès le début, les Allemands ont remporté un succès retentissant. Les panzers du groupe A ont franchi avec succès les pentes boisées et les défilés rocheux des Ardennes. Ils ont ensuite avancé jusqu'à la Meuse où ils ont établi une tête de pont. Pris par surprise, les Français ont tenté de déloger les intrus et de les renvoyer de l'autre côté de la rivière, mais leurs attaques ont été au mieux sans conviction et au pire à poings fermés.

Certains soldats français se sont battus avec courage, mais d'autres étaient tellement démoralisés qu'ils se sont rendus à la première occasion ou ont tout simplement pris la fuite. Les généraux français, fossilisés dans leur pensée militaire et souvent anciens dans leur corps, ne pouvaient tout simplement pas faire face à ce nouveau style de guerre rapide. Le général Alphonse Joseph Georges, par exemple, était commandant du secteur nord-est, et techniquement le BEF était sous son contrôle. Lorsque la nouvelle de la percée allemande est arrivée, il s'est littéralement effondré sur une chaise et a commencé à pleurer de manière incontrôlable.

Guderian et ses chars s'en donnaient à cœur joie, l'opposition était soit inexistante, soit tout simplement fondue. Les neuvième et deuxième armées françaises ont été matraquées sans merci jusqu'à ce qu'elles soient effectivement détruites. Le général Edouard Ruby, chef d'état-major adjoint de la deuxième armée, a qualifié avec émotion les bombardements par des Dornier 17 allemands de haut niveau et des Stuka Ju-87 de cauchemar. Ensuite, il y avait aussi la terreur des assauts continus des panzers, avec des monstres de métal énormes crachant des obus, leurs chenilles roulant sur les positions défensives avec une facilité presque méprisante.

Des milliers de soldats français se sont déplacés à l'arrière comme prisonniers de guerre. Beaucoup d'entre eux étaient des automates hébétés, leurs nerfs brisés par les attaques incessantes de Stuka et l'ampleur de leur défaite. Jetant à peine un coup d'œil à ces pitoyables poilus, les chars allemands accélérèrent, parcourant à un moment 40 milles en quatre jours.

Le général John Vereker, 6e Lord Gort, était le commandant en chef du BEF. Un professionnel pragmatique, il n'était pas un génie militaire mais était compétent et très protecteur envers la seule armée de campagne britannique. Les communications entre Gort et ses alliés français étaient presque entièrement rompues. C'était en partie à cause de la rapidité de l'avancée allemande, et en partie à cause de la pure stupidité du haut commandement français.

Lorsque la guerre éclate en 1939, le haut commandement français rejette l'utilisation des communications radio. Les messages radio pouvaient être facilement interceptés par l'ennemi, du moins c'est ce que l'argument courait. Les Français plaçaient leur foi dans les communications téléphoniques, en enfilant les lignes avec un abandon joyeux ou en utilisant des circuits civils lorsque cela était possible. Après tout, les Britanniques n'avaient pas grand-chose à dire, ils n'avaient que 10 divisions, les Français 90 divisions.

Mais lorsque la blitzkrieg allemande a frappé, tout s'est dissous dans le chaos. Les Allemands coupèrent les lignes, mais les signaleurs surmenés ne pouvaient tout simplement pas suivre la situation en constante évolution. Les routes étaient obstruées par des unités en retraite et des civils en fuite, ce qui rendait leur tâche encore plus difficile. À un moment donné, le siège de Gort a déménagé sept fois en 10 jours.

La seule façon de garder les communications ouvertes était de visiter personnellement ou d'être envoyé par un motocycliste. Le major-général Bernard Montgomery, qui deviendra plus tard célèbre en battant Rommel en Afrique du Nord, avait sa propre façon d'envoyer des messages. À l'époque, Montgomery était commandant de la troisième division du BEF. Montant dans sa voiture d'état-major, il plaçait un message au bout de sa canne et passait la canne par la fenêtre. Le sergent Arthur Elkin rugissait sur sa moto, saisissait le message et dévalait les routes de campagne à la recherche du destinataire. Ce n'était pas une tâche facile.

Un soldat britannique se dirige vers le front devant des réfugiés qui se dirigent dans l'autre sens.

Gort a eu sa première idée réelle de la vraie situation lorsque le général Georges Billotte, commandant du premier groupe d'armées français, a visité son poste de commandement à Wahagnies, une petite ville au sud de Lille. Billotte était normalement un homme exubérant, mais maintenant il avait l'air épuisé et déprimé. Il étala une carte et expliqua que pas moins de neuf divisions blindées avaient percé les Ardennes et balayaient même alors vers l'ouest. Pire encore, les Français n'avaient rien pour les arrêter.

Bien qu'il n'y ait aucune preuve spécifique du fait, Gort a probablement commencé à penser à retirer le BEF vers les ports de la Manche à cette époque. Un piège allemand était en train de se refermer, et les propos français tièdes sur les contre-mesures n'allaient pas apaiser son inquiétude croissante. Certains cadres supérieurs de Gort ont commencé à planifier une telle opération aux petites heures du matin du 19 mai.

De retour à Londres, le secrétaire d'État à la Guerre Anthony Eden a été abasourdi lorsqu'il a appris la nouvelle que Gort pourrait vouloir évacuer. Le chef de l'état-major impérial, le général Sir Edmund Ironside, n'était pas non plus très content. Cela a semblé à Ironside comme des ordures alarmistes. En tout cas, pourquoi le BEF n'a-t-il pas pu échapper au piège de fermeture en se dirigeant vers le sud jusqu'à la Somme et en rejoignant les forces françaises qui s'y rassemblaient soi-disant ?

Winston Churchill, le nouveau Premier ministre britannique, avait tendance à être d'accord avec Ironside. L'esprit combatif de Churchill était éveillé. Mais si le BEF parvenait à rejoindre les forces françaises au sud de la Somme, les Alliés pourraient alors monter une contre-offensive et renverser la vapeur sur les Allemands déchaînés.

Mais Churchill était trop optimiste. Gort connaissait la situation mieux que Londres. La majeure partie du BEF était toujours engagée avec le groupe d'armées allemand B à l'est. Pour cette raison, ils ne pouvaient pas changer et charger soudainement la direction sans conséquences graves. S'ils tentaient de se déplacer vers le sud, les Allemands auraient une occasion en or de bondir sur leurs flancs et leurs arrières.

Ironside s'est rendu en France pour transmettre personnellement l'opinion de Churchill au commandant du BEF. L'ensemble du Cabinet de guerre à Londres était également d'accord avec le Premier ministre. Gort a respectueusement tenu bon, expliquant comment la plupart des BEF se battaient à l'est. Ironside a concédé le point mais a suggéré un compromis : pourquoi ne pas utiliser les deux divisions de réserve de Gort pour un déplacement vers le sud ? Les Français ont accepté de soutenir l'effort avec quelques unités mécanisées légères.

Gort a accepté la proposition. Il était sûr que l'effort serait mort-né, mais c'était un bon soldat qui n'était pas sur le point de défier le Premier ministre et apparemment la moitié du gouvernement britannique. En conséquence, une force mixte d'infanterie et de chars, étiquetée Frankforce d'après leur commandant, le général de division S.E. Franklyn, a été chargé de tenter une percée vers le sud.

Les Français ont également un nouveau commandant en chef, le général Maxime Weygand. Le septuagénaire avait une énergie juvénile et un optimisme ensoleillé qui dissipaient la morosité défaitiste qui avait plongé le quartier général français dans les profondeurs du désespoir. Weygand impressionna Churchill, dévoilant majestueusement un plan Weygand qui envisageait huit divisions britanniques et françaises, aidées par la cavalerie belge, balayant le sud-ouest pour rejoindre les forces françaises plus au sud.

Mais le plan Weygand était basé sur la fantaisie, pas sur la réalité. La situation se détériorait rapidement, avec des forces alliées dispersées, pleinement engagées ailleurs, ou tout simplement inexistantes. Weygand a donné ordre après ordre, des salves de papier qui pourraient remonter le moral mais n'ont pas fait grand-chose pour contrer la menace allemande. L'ordre général n° 1, par exemple, ordonnait aux armées du Nord « d'empêcher les Allemands d'atteindre la mer », mais en fait ils étaient déjà là et depuis plusieurs jours.

Pendant ce temps, Gort a consciencieusement poursuivi son attaque promise. Frankforce était un méli-mélo constitué à la hâte d'une collection de chars, d'infanterie, de canons de campagne et antichars et de pelotons de reconnaissance de motos. La pointe de l'offensive était assurée par 58 chars Mk1 et 16 Mk II Matilda. Le Matilda britannique était l'un des meilleurs chars alliés des premières années de la guerre. Il comportait une armure jusqu'à trois pouces d'épaisseur et était équipé d'un canon de 2 livres à grande vitesse.

Les Alliés abattus se sont battus avec détermination contre l'avancée des Allemands, mais les nazis ont bénéficié d'avantages substantiels.

L'offensive britannique Frankforce a commencé près d'Arras le 21 mai. Elle a d'abord connu un succès spectaculaire. La Septième Panzer Division de Rommel a été surprise et d'abord jetée dans la confusion par l'assaut soudain. Même Rommel lui-même, un homme peu enclin à la panique, pensait qu'il était attaqué par plusieurs divisions.

Mais la plus grande surprise a peut-être été le Mark II Matildas. Le canon allemand de 37 mm, l'arme antichar standard de la Wehrmacht, était totalement inefficace contre les Matildas. Il a été dit qu'une Matilda a en fait pris 14 coups directs et est pourtant ressortie indemne. Sur un rouleau littéral, les chars britanniques ont avancé de 10 miles avant que les Allemands ne se rallient et arrêtent l'attaque.

L'offensive britannique a été stoppée par divers facteurs. Le soutien français s'est avéré faible ou inexistant. Les chars britanniques avaient distancé leur soutien d'infanterie et d'artillerie. Mais les Allemands ont découvert qu'eux aussi avaient une arme surprise. Les canons antiaériens de 88 mm se sont également avérés être de superbes armes antichars. Les 88 du 23rd Flak Regiment allemand furent particulièrement efficaces contre les blindés britanniques à Arras.

L'effort britannique à Arras avait été un vain espoir. C'était maintenant la mission principale de Gort de sauver l'armée de campagne britannique. Bientôt, les plans d'urgence pour l'évacuation du BEF étaient bien en place. Le 26 mai, le BEF et des éléments de la première armée française étaient coincés dans un couloir de plus en plus étroit de 60 milles de profondeur et 25 milles de large La plupart des Britanniques se trouvaient dans les environs de Lille, à 43 milles de Dunkerque, les Français étaient plus au sud.

Heureusement, les responsables du gouvernement britannique, dont Churchill, commençaient enfin à reprendre leurs esprits. Ils avaient été hypnotisés par les espoirs de victoire et les fantasmes élaborés de Weygand, mais maintenant le charme était rompu. Le BEF a dû être évacué ou il a fait face à un anéantissement certain. Churchill a sincèrement insisté pour que, dans la mesure du possible, toutes les troupes françaises piégées soient également secourues.

C'est avec un sentiment d'urgence croissant que l'Opération Dynamo est née. Cela a officiellement commencé avec l'arrivée du Mona's Isle, un transport de troupes britannique, dans la soirée du 26-27 mai. Heureusement, Ramsey, opérant depuis son quartier général à Douvres, disposait d'un large éventail de ressources, dont 39 destroyers, 38 destroyers d'escorte, 69 dragueurs de mines et une foule d'autres embarcations navales.

Tennant, l'officier supérieur de la marine de Ramsey à terre, devrait voir que les eaux à proximité immédiate des plages de Dunkerque étaient trop peu profondes pour les navires de mer normaux. Même les petites embarcations ne pouvaient pas s'approcher à moins de 100 mètres du rivage, de sorte que les soldats devaient patauger vers leurs sauveteurs. Une fois les Tommies à bord, les petits bateaux les livraient aux plus gros navires, puis repartaient pour un autre chargement.

Environ 300 « petits navires », dont beaucoup à peine plus que des bateaux, ont répondu à l'appel. Tous les types d'engins imaginables ont été utilisés s'ils pouvaient flotter, ils ont passé le cap. Il y avait des bateaux à moteur, des sloops, des ferries, des péniches, des yachts et des bateaux de pêche. La plupart des civils participants étaient des pêcheurs, mais incroyablement, un bateau était piloté par des jeunes scouts marins.

Les Allemands ont mis les Alliés dans une petite poche pendant la bataille de France. Les Britanniques ont déployé des navires de toutes tailles pour mettre leurs troupes en sécurité sur les côtes anglaises.

Mais ce système de navette prenait trop de temps en pratique. La nécessité est la mère de l'invention, et Tennant a commencé à parler des taupes. Le West Mole était inutilisable car il était relié au terminal pétrolier et cette installation était en flammes. L'East Mole, longue de 1 600 pieds, était reliée aux plages par une chaussée étroite. Mais le môle était un brise-lames, conçu pour protéger le port des mers déchaînées. Il n'était pas destiné à servir de quai pour l'expédition.

Tennant a expérimenté un peu, et il a été constaté que les navires océaniques pouvaient en effet utiliser la taupe comme quai de chargement. Le processus d'évacuation a été considérablement accéléré, et plus d'hommes pouvaient maintenant être emmenés.

Pendant ce temps, les plans d'évacuation terrestre se raffermissaient. Avec la coopération française, un périmètre défensif est établi autour de Dunkerque et de ses environs immédiats, tête de pont qui protégeait le port lors de l'évacuation du BEF. La nature généralement marécageuse du terrain a aidé les défenseurs, et des voies navigables artificielles comme le canal de Berg ont été intégrées au plan d'ensemble. Des digues ont été ouvertes à certains endroits, transformant ces bourbiers en mers peu profondes.

Le lieutenant-colonel Robert Bridgeman, 2e vicomte Bridgeman, était responsable de la planification du périmètre. Méthodique, clairvoyant et travailleur, il était tellement absorbé par sa tâche qu'il subsistait principalement de chocolat et de whisky. Le périmètre serait d'environ 30 milles de large et jusqu'à sept milles de profondeur.

Pour gagner du temps, des points d'appui sont établis pour ralentir l'avancée allemande. Gort avait établi une ligne de canal qui utilisait le canal Aa et le canal La Basee pour garder les approches avancées de Dunkerque. Les unités britanniques ont conservé ces points d'appui aussi longtemps que possible, combattant avec une détermination acharnée et un courage obstiné, jusqu'à ce qu'elles soient à nouveau obligées de se retirer.

Le Dorset Regiment tenait un point d'appui à Festubert lorsqu'il est devenu évident qu'il était isolé et pratiquement encerclé. Lorsqu'ils reçurent l'ordre de se retirer, ils attendirent la tombée de la nuit pour tenter. Le colonel E.L. Stevenson, le commandant du bataillon, n'avait pas de cartes mais possédait une boussole. Son groupe comprenait environ 250 Dorsets et un groupe hétéroclite de brigands qui avaient perdu leurs unités.

C'était un noir absolu, même les étoiles étaient entourées de nuages ​​sombres menaçants. À un moment donné, Stephenson s'est retrouvé confronté à un sergent allemand qui inspectait les avant-postes de la Wehrmacht. Sortant rapidement son pistolet, il tua froidement le sergent d'un coup bien placé et fit signe aux hommes de continuer leur marche.

En tâtonnant dans les ténèbres, trébuchant en avant du mieux qu'ils pouvaient, les Dorsets tombèrent soudain sur une route qui leur barrait la route. Ils devaient traverser cette route pour gagner les lignes alliées, mais pour le moment elle était remplie d'un convoi de chars allemands et de véhicules de soutien roulant vers une destination inconnue. On aurait dit qu'une division panzer entière était en mouvement, les Allemands si confiants qu'ils avaient leurs phares allumés.

Stephenson et ses hommes se sont accroupis dans l'ombre, espérant avoir une chance de traverser la route. Après environ une heure, le dernier véhicule est passé et la côte était dégagée. Mais le répit fut temporaire car un autre convoi d'Allemands se fit entendre gronder sur la route. Les Dorset ont traversé la route et se sont cachés dans les broussailles juste au moment où les Allemands sont apparus.

Mais l'odyssée des Dorset ne faisait que commencer. Guidés par la fidèle boussole de Stephenson, ils ont pataugé jusqu'à la taille dans des fossés puants d'ordures, ont tâtonné dans des champs labourés et ont traversé deux fois un canal large et profond. Ils atteignirent les lignes alliées vers 5 heures du matin, sales et épuisés, mais triomphants.

Les derniers jours avaient été un cauchemar pour les Alliés, mais les Allemands victorieux, peut-être un peu abasourdis par leurs propres succès, avaient leur lot de problèmes. Les panzers de Guderian ont poussé, avec la Sambre sur leur flanc nord et la Somme sur leur gauche. Le 20 mai, les chars allemands atteignirent Abbeville à l'embouchure de la Somme, remplissant à toutes fins utiles leur mission initiale. Ils avaient atteint la mer et constituaient la pointe d'un immense couloir de panzers qui séparait la Première armée française et la BEF des forces françaises au sud de la Somme.

Des panzers allemands passaient devant des paysans français abasourdis, leurs chenilles soulevant des nuages ​​de panaches de poussière. Ils étaient suivis par des camions pleins d'infanterie motorisée, de jeunes soldats bronzés qui semblaient être de bonne humeur.

Mais maintenant qu'ils étaient sur la côte, quelle serait la prochaine action ? A 8 heures du matin le 22 mai, le haut commandement allemand a envoyé un message en code Abmarche Nord. Le plan était maintenant de pousser vers le nord, en prenant les ports de la Manche et en bloquant la dernière voie d'évacuation du BEF. La Deuxième Panzer Division se dirigerait vers Boulogne, la Dixième Panzer Division vers Calais et la Première Panzer Division vers Dunkerque.

Avec peu de temps à perdre, les Britanniques ont fait preuve d'une grande ingéniosité pour évacuer leurs troupes, par exemple, des navires de haute mer chargeaient des troupes directement depuis la Môle Est.

Les chars de la 1re division du lieutenant-général Friedrich Kirchner partirent vers 11 heures le 23 mai. Dunkerque se trouvait à 38 milles au nord-est. À 20 heures le même jour, des unités avancées ont atteint le canal Aa, qui n'était qu'à 12 milles de Dunkerque. La voie navigable faisait partie de la défense avancée de Gort sur la ligne du canal, mais pour le moment, il y avait relativement peu de troupes alliées dans la région pour l'occuper. Bien que Guderian et ses équipages avancés de panzer soient dans un état d'euphorie, certains officiers supérieurs n'étaient pas si heureux.

Pour Rundstedt, le long couloir des panzers était bien trop vulnérable pour contre-attaquer. Les panzers et l'infanterie motorisée étaient trop en avance sur l'infanterie régulière peu glamour mais vitale. C'était l'infanterie régulière qui martelait les pieds qui consoliderait les flancs longs et vulnérables du couloir, pas apparemment minces comme une coquille d'œuf et susceptibles de se briser sous une contre-poussée alliée déterminée.

L'attaque britannique à Arras avait terriblement effrayé les Allemands, qui craignaient que les Alliés ne préparent une contre-attaque encore plus puissante. La région de Dunkerque n'était pas vraiment propice aux armures, ce que tout le monde savait. De plus, quelques unités panzer étaient réduites à 50 pour cent. Certains ont été victimes de l'action ennemie, mais beaucoup d'autres étaient simplement usés et avaient besoin d'entretien.

Rundstedt a ordonné aux panzers de s'arrêter, une décision qui a été soutenue par le commandant de la quatrième armée, le général Guenther von Kluge. Hitler a reconnu qu'il devenait nerveux à propos des zones côtières françaises, qu'il avait connues de première main en tant que soldat pendant la Première Guerre mondiale. La terre était marécageuse et coupée par de nombreux canaux et certainement pas idéale pour les blindés.

L'action d'Arras a peut-être échoué, mais elle a réussi à effrayer les Allemands dans un état d'esprit d'une prudence excessive. Supposons que les Alliés planifient une nouvelle poussée, une contre-attaque encore plus grande que celle d'Arras ? C'était une possibilité qui hantait à la fois Hitler et ses officiers supérieurs.

Le chef de la Luftwaffe, Hermann Göring, a maintenant tenté de gagner la gloire. Il a dit au Führer que son avion pourrait achever les Britanniques, les poussant en fait dans la mer. Hitler a donné le feu vert à Göring en partie parce que ses yeux regardaient ailleurs. Les panzers devaient encore vaincre les forces françaises au sud de la Somme. Quant à Paris, le prix qui avait échappé aux Allemands pendant la Première Guerre mondiale, l'objectif semblait bien à la portée d'Hitler.

Mais au bout de deux jours, les assurances de Göring se sont avérées vides de sens. Le BEF étant loin d'être détruit, le Führer lève l'ordre d'arrêt. Les panzers renouvelèrent l'avance dans l'après-midi du 26 mai, mais les Alliés disposaient de deux jours précieux pour poursuivre l'évacuation.

Le temps était compté si le BEF allait réussir un retrait. L'armée belge capitula dans la nuit du 27 mai, une situation que les Allemands devaient exploiter. Le roi Léopold III des Belges avait protesté que son armée n'en pouvait plus, mais la capitulation laissa le flanc de la BEF dangereusement ouvert. Pendant un certain temps, seule l'incertitude allemande quant à une nouvelle avancée a empêché un désastre britannique.

Des soldats britanniques se dirigent vers un navire à Dunkerque.

Pendant qu'Hitler et ses généraux débattaient, des unités battues du BEF continuaient d'arriver à Dunkerque. Ils avaient parcouru des kilomètres, leur progression étant entravée par des routes encombrées de civils réfugiés en fuite. La Luftwaffe passait une journée sur le terrain, avec des avions allemands mitraillant les civils et les soldats avec un abandon joyeux. Les rations étaient rares et peu de nourriture a été trouvée en cours de route. La fatigue était gravée sur leurs visages, et leur tenue de combat était sale et trempée de sueur, mais d'une manière ou d'une autre, ils ont réussi à mettre un pied devant l'autre par pure force de volonté.

Bridgeman avait bien fait son travail. Pour éviter toute confusion inutile, les trois corps de la BEF se sont vu attribuer des secteurs de débarquement spécifiques. Le III Corps se dirigerait vers les plages de Malo-les-Bains, une banlieue de Dunkerque. Le I Corps marcherait jusqu'à Bray-Dunes, qui se trouvait à six milles plus à l'est. II Corps a été dit de se rassembler à La Panne, qui était juste de l'autre côté de la frontière belge.

Le siège de BEF était à La Panne. Le BEF avait choisi cet endroit pour son siège parce que c'était le site d'un câble téléphonique avec un lien direct vers l'Angleterre. Le lieutenant-général Sir Ronald Adam s'est installé dans le Maire, ou mairie, de la station balnéaire.

Les Tommies fatigués par les os traversèrent le périmètre de défense avec un sentiment de soulagement, puis pénétrèrent dans un monde qui devait sembler presque surréaliste dans les circonstances. Malo-les-Bains et les autres villes étaient des stations balnéaires en temps de paix, où de nombreux Français et Belges avaient profité des vacances d'été. Il y avait des kiosques à musique où la musique jouait autrefois, et des carrousels où des enfants riant avaient monté des chevaux richement sculptés. Des chaises longues étaient éparpillées et les cafés colorés avaient encore des stocks de rafraîchissements.

Les soldats britanniques semblaient heureux d'être dans ce lieu de vacances et allaient en profiter au maximum en attendant la délivrance. Dunkerque elle-même flambait toujours, les incendies faisant rage au pétrole envoyant des colonnes de fumée s'élevant à 13 000 pieds dans les airs, mais la plupart des troupes étaient sur les plages de sable plates qui s'étendaient vers la frontière belge.

La plage de Dunkerque regorge de troupes en attente d'évacuation. À mesure que la menace de capture augmentait, les Britanniques modifièrent leurs tactiques d'évacuation.

Des Stukas allemands apparaissaient occasionnellement, mais après les terreurs des dernières semaines, certains Tommies les considéraient plus comme des nuisances que comme des objets de terreur. Les soldats jouaient à des jeux et nageaient, et certains jetaient leurs fusils Enfield et erraient sans but à travers le sable. D'autres encore volaient des vins et des spiritueux français et s'asseyaient autour des cafés, discutant et buvant comme des touristes en vacances.Un homme s'est même dévêtu et a pris un bain de soleil en lisant un roman avec contentement.

Parfois, le bombardement allemand était plus qu'une simple nuisance, mais les Britanniques n'avaient presque pas de canons antiaériens en raison d'une confusion monumentale. Dans les ordres originaux, les artilleurs de rechange devaient se rendre sur la plage, une directive qui incluait les hommes blessés ou frappés d'incapacité. Le major-général Henry Martin a mal compris, pensant que cela signifiait que tous les artilleurs devaient être évacués.

Comme tous les artilleurs devaient partir, du moins c'est ce qu'il pensait, Martin a ordonné que toutes ses pièces d'artillerie de 3,7 pouces soient détruites, de peur qu'elles ne tombent entre les mains de l'ennemi. Lorsque Martin a fièrement rapporté à Adam que « tous les canons antiaériens ont été dotés de pointes », ce dernier était incrédule. C'était de la stupidité au-delà des mots. Déconcerté et las, Adam a simplement répondu : « Espèce d'imbécile, va-t'en.

Certains Tommies se sont plaints de ne voir que peu ou rien de la Royal Air Force. La RAF a fait de son mieux, bombardant les positions ennemies et envoyant des combattants pendant la journée. À la fin de l'opération Dynamo, la RAF avait perdu 177 appareils tandis que les Allemands en perdaient 240. C'était un avant-goût de la bataille d'Angleterre pour les Allemands, qui rencontraient un ennemi aérien égal, voire supérieur à eux en équipement. et du personnel pour la première fois.

Une file d'évacués serpente de la plage aux vagues de Dunkerque. Les Britanniques ont mis 300 « petits navires » en service pour aider à secourir les milliers de personnes en attente d'évacuation.

La Manche, connue pour être capricieuse, « a coopéré » avec les Britanniques à un degré très remarquable. Pendant neuf jours cruciaux, ce fut un calme plat, plus comme un étang qu'un cours d'eau balayé par les tempêtes. Cela ne veut pas dire que le passage en Angleterre s'est fait sans problème. Chaque route était d'une manière ou d'une autre exposée à une attaque allemande directe ou à des dangers créés par les Allemands. La route Z était la route la plus courte, mais elle était à portée des batteries allemandes de Calais. La route X, au sud-est, évitait l'artillerie allemande mais était soumise aux hauts-fonds et aux mines. La route Y, qui était de 100 miles dans un long chemin détourné, a fait l'objet d'une attaque aérienne allemande.

Quand leur heure est venue, les soldats britanniques ont fait la queue paisiblement dans de longues files et sont entrés dans les vagues. Arthur Divine, un civil qui manœuvrait l'un des petits navires, se souvint des soldats britanniques faisant la queue, dans l'eau parmi les éclaboussures de bombes et d'obus.

"Les premiers rangs étaient à la hauteur des épaules [dans l'eau], avançant sous le commandement de jeunes subalternes, eux-mêmes la tête juste au-dessus de l'eau", a déclaré Divine. Le BEF n'a eu d'autre choix que d'abandonner tout son matériel et ses véhicules, mais certains camions de l'armée ont effectué un service définitif mais néanmoins vital. Ils ont été conduits dans les bas-fonds et attachés ensemble pour former des jetées improvisées.

Les troupes britanniques arrivant à Douvres, en Angleterre, sont chaleureusement accueillies par leurs compatriotes.

L'évacuation n'aurait pas été possible sans le sacrifice d'unités britanniques et françaises en dehors de la région immédiate de Dunkerque. Encerclée et assiégée, le gros de la 1re armée française tient à Lille jusqu'au 30 mai. Dans la foulée, elle parvient à immobiliser pas moins de six divisions allemandes. La Première armée s'est si bien battue que les Allemands lui ont accordé tous les honneurs de la guerre, y compris la sortie en captivité précédée d'une fanfare jouant des airs martiaux entraînants.

La garnison britannique de Calais a également joué un rôle héroïque, bien que les historiens se demandent dans quelle mesure leur défense a retardé l'avance allemande. La Force de Calais était dirigée par le brigadier. Le général Claude Nicholson et 4 000 hommes. Le commandement de Nicholson comprenait des réguliers bien entraînés, la King's Royal Rifle Brigade et la 1st Rifle Brigade. Il y avait aussi le 1st Queen Victoria's Rifles et des éléments du 3rd Royal Tank Regiment

Les fortifications de Calais étaient vétustes. Le célèbre ingénieur français Vauban avait conçu certaines des fortifications au 17ème siècle. Malgré cette faiblesse défensive, la garnison a combattu avec beaucoup de courage et de ténacité pendant plusieurs jours, mais elle a finalement succombé à l'ennemi et s'est rendue le 30 mai. Cela a probablement gagné du temps supplémentaire pour le processus d'évacuation étant donné la situation de crise, chaque petit geste a été utile.

L'opération Dynamo s'est poursuivie jusqu'au 4 juin, date à laquelle il était clair que les défenses d'arrière-garde françaises s'effondraient enfin. Tennant a envoyé un message laconique mais succinct à l'Angleterre : Les totaux officiels étaient gratifiants. Pas moins de 338.226 hommes ont été évacués sur ce nombre 139.000 étaient Français. Auparavant, des estimations plus pessimistes du nombre d'hommes sauvés étaient aussi faibles que 45 000.

Des prisonniers français attendent les instructions de leurs ravisseurs allemands. Le Premier ministre britannique Winston Churchill ne pouvait garantir que toutes les troupes françaises piégées seraient évacuées à temps.

La Grande-Bretagne était soulagée que le BEF se soit échappé, mais Churchill a rappelé au pays : « Les guerres ne se gagnent pas par des évacuations. Pourtant, le BEF était un noyau professionnel sur lequel les futures armées pourraient s'appuyer. Comme l'a dit un journal britannique, la délivrance à Dunkerque était un « miracle sanglant ».

Commentaires

MAJ Frank Oxford Hayward, mon père, était à Dunkerque. Son unité, le 13th/18th Royal Hussars, composée de chars légers, a combattu dans l'action d'arrière-garde soutenue pour le BEF. Je n'ai pas de détails précis. Toujours en train d'essayer de déterminer son rôle exact.
Le récent film “Dunkerque” constitue un excellent portrait des événements miraculeux qui ont permis la fuite de quelque 344 000 soldats. Le livre militaire “Dunkerque” écrit par Joshua Levine, publié par William Collins : 2017 est également une excellente lecture.
CAPT David L O Hayward (retraité)
Analyste Défense
Fondateur : China Research Team Australia (2003)

À David L O Howard : Capt Howard : J'ai 87 ans, je n'étais qu'un jeune garçon pendant la Seconde Guerre mondiale et je me suis très peu intéressé aux détails de la grande guerre. Je voulais juste que tu saches que j'ai eu des frissons en lisant ton commentaire sur ton père et le fait que j'étais en contact avec le fils d'un participant de ce grand événement. Merci.

Je me repose à l'hôpital après l'opération. J'ai demandé à une étudiante infirmière ce qu'était Dunkerque. Cette étudiante de Seattle a dit qu'elle n'en avait aucune idée.


Dunkerque – ‘Opération Dynamo’

Les Évacuation de Dunkerque fait référence à l'évacuation des soldats alliés des plages et du port de Dunkerque, en France, entre le 26 mai et le 4 juin 1940. Il était dirigé par l'amiral Sir Bertram Ramsey et portait le nom de code « Opération Dynamo » parce qu'il était sorti de l'ancienne salle de dynamo du château de Douvres.

L'évacuation a été décidée lorsque des soldats britanniques, français et belges ont été entourés par deux grandes forces allemandes connues sous le nom de groupe d'armées A et groupe d'armées B. Dans un discours à la Chambre des communes, le Premier ministre britannique Winston Churchill a appelé les événements en France &# 8216un désastre militaire colossal, affirmant que "toute la racine, le noyau et le cerveau de l'armée britannique" avaient été bloqués à Dunkerque et semblaient sur le point de périr ou d'être capturés. Dans son 'nous nous battrons sur les plagesDans son discours du 4 juin, il a salué leur sauvetage comme un « miracle de délivrance » et, par conséquent, l'évacuation est devenue connue sous le nom de « Miracle de Dunkerque »

Après l'invasion de la Pologne par les Allemands en septembre 1939, le Corps expéditionnaire britannique (BEF) a été envoyé pour aider à la défense de la France. Pendant des mois, il ne s'est rien passé et cette période est devenue la « drôle de guerre ». Cependant, l'Allemagne a commencé son invasion par les Pays-Bas et la Belgique le 10 mai 1940 avec le groupe d'armées B et avec une poussée principale de Panzer à travers les Ardennes. Ils atteignirent rapidement le car à Abbeville et, le 21 mai, avaient piégé le BEF, les restes des forces belges et trois armées françaises dans une zone le long de la côte nord de la France. Le commandant du BEF Général Lord Gort (John Vereker, 6e vicomte Gort, sur la photo à gauche), a immédiatement vu qu'une évacuation outre-Manche était la meilleure solution et a commencé à planifier un retrait vers Dunkerque, l'emplacement le plus proche avec de bonnes installations portuaires. Il avait également de bonnes plages et était entouré de canaux qui serviraient de défense contre les Allemands. Le 22 mai 1940, un ordre d'arrêt est émis par le haut commandement allemand pour arrêter les Panzers alors qu'ils sont à portée de Dunkerque. Beaucoup pensent que cet ordre a été émis par Hitler alors qu'il a en fait été émis par von Rundstedt qui ne voulait pas que ses chars dépassent l'infanterie et pensaient qu'ils devaient se reposer pour la prochaine bataille de France. Cet ordre d'arrêt a donné aux forces alliées piégées le temps de construire des ouvrages défensifs et de retirer un grand nombre de troupes vers Dunkerque, pour combattre la bataille de Dunkerque. Du 28 au 30 mai 1940, les 40 000 hommes restants de la redoutable Première armée française ont mené une action retardatrice contre sept divisions allemandes dont trois étaient blindées.

Lord Gort avait également mis en place un certain nombre d'arrêts. Ce sont des villes qui seront occupées par des bataillons de la BEF et qui ralentiront l'avancée allemande. Sur la commune du Paradis le 27 mai, des soldats du 2e Bataillon Royal Norfolks se sont isolés. Ils ont défendu une ferme jusqu'à ce que leurs munitions soient épuisées, puis se sont rendus. Les Allemands auxquels ils se sont rendus étaient des membres de la division SS Totenkopf. Les Allemands les ont conduits à travers une route jusqu'à un champ, puis dans une cour de ferme à côté d'un mur de grange (photo de gauche). À ce moment-là, des mitrailleuses se sont ouvertes sur eux. 97 soldats ont été tués dans ce massacre, mais deux ont survécu, les soldats Albert Pooley et William O'Callaghan. Ils ont témoigné après la guerre au procès de l'officier SS Fritz Knochlein qui a été pendu pour crimes de guerre.

Ce ne fut pas le seul massacre commis par les SS. À Wormhout, le 28 mai, des soldats SS de la 1re division SS Liebstandart SS Adolf Hitler ont mis près de 100 soldats britanniques, principalement du Royal Warwickshire Regiment, dans une grange et ont lancé des grenades à manche. Ils ont eux-mêmes commencé à tirer sur les survivants cinq par cinq et ont finalement ouvert le feu avec des mitrailleuses dans la grange. Certains ont réussi à s'échapper mais au total 80 soldats ont été assassinés.

Le premier jour de l'évacuation, seuls 7 669 hommes ont été secourus, mais à la fin du huitième jour, un total de 338 226 soldats avaient été secourus par une flotte de plus de 800 bateaux rassemblée à la hâte. Cela est en grande partie dû au capitaine William Tennant. Tennat est envoyé à Dunkerque par l'amiral Ramsey pour organiser l'évacuation. En tant qu'« officier supérieur de la marine », il remarqua le Eastern Mole, un brise-lames en bois dans le port et à partir de là, de nombreuses troupes purent embarquer sur 39 destroyers britanniques et autres grands navires.

D'autres troupes ont dû sortir des plages et attendre des heures dans les eaux jusqu'aux épaules avant d'être transportées vers les plus gros navires au large par leurs «baleiniers». Celle-ci a été accélérée par les « petits navires » de Dunkerque. Une flottille de bateaux de plaisance civils pilotés par leurs propriétaires et aidés par du personnel naval. Ils ont traversé le canal et ont transporté les soldats en attente vers les plus gros navires. De nombreux autres navires y ont participé. Ceux-ci comprenaient des bateaux de la marine marchande, des bateaux de pêche, des bateaux de plaisance et des canots de sauvetage. Tous ont été appelés en service pour cette urgence et leurs efforts ont sauvé une armée qui allait se battre en Afrique du Nord, en Italie et finalement sur les plages de Normandie lorsque nous avons lancé l'invasion de l'Europe occidentale.

Le BEF a perdu 68 000 soldats pendant la campagne de France et a dû abandonner la quasi-totalité de ses chars, véhicules et autres équipements. Dans son discours à la Chambre des communes le 4 juin, Churchill a rappelé au pays qu'il faut faire très attention à ne pas attribuer à cette délivrance les attributs d'une victoire. Les guerres ne se gagnent pas par des évacuations’. Les événements de Dunkerque restent un souvenir marquant au Royaume-Uni. Mais était-ce un miracle ? Un miracle est l'acte d'une intervention divine et certainement un certain nombre de choses ont été favorables aux Britanniques. D'abord l'« ordre d'arrêt » et les petits navires qui ont aidé à libérer une armée. Cependant, s'il y a eu un acte d'intervention divine, c'est le temps. Pendant toute la durée de l'évacuation, le canal était calme. En fait, une tempête qui devait entrer dans la Manche a basculé vers le nord dans la mer d'Irlande.


Implication française

Le temps crucial a été acheté par ceux qui couvraient la retraite. À Lille, la 1re armée française a combattu les forces allemandes à l'arrêt pendant quatre jours, bien qu'elle soit désespérément inférieure en nombre et dépourvue de toute armure. Les forces françaises formant un périmètre de défense autour de Dunkerque ont toutes été tuées ou capturées.

Les forces britanniques couvrant la retraite ont également payé un prix élevé. Ceux qui n'ont pas été tués dans les combats sont devenus des prisonniers de guerre. Mais même cela n'était pas une garantie de sécurité. Au village du Paradis, 97 soldats britanniques qui s'étaient rendus sont massacrés par les SS. Au moins 200 soldats musulmans de l'armée française ont subi le même sort.

Hommes du 2e Royal Ulster Rifles en attente d'évacuation à Bray Dunes, près de Dunkerque, 1940. Imperial War Museum/Wikimedia

Les quais de Dunkerque ayant été détruits, l'évacuation dut s'effectuer par le rivage même, justifiant la clairvoyance de l'Amirauté de coopter les petits navires. Des troupes ont été transportées par ces petites embarcations vers de plus grands navires de la Royal Navy et de la Marine française sous le harcèlement fréquent de la Luftwaffe. Remarquablement, cependant, Hitler a été persuadé d'arrêter l'avance sur terre en faveur de frappes aériennes contre les hommes sur les plages. Les limites des opérations aériennes isolées et la détérioration des conditions météorologiques qui ont réduit le nombre de sorties (missions) effectuées ont probablement sauvé de nombreuses vies britanniques et françaises.

Le BEF a été sauvé, mais c'était loin d'être une victoire. Plus de 50 000 hommes avaient été perdus (tués, portés disparus ou capturés) et un nombre énorme de chars, de canons et de camions avaient également été laissés pour compte.


Le projet Dunkerque

‘L'image restera toujours gravés dans ma mémoire – les lignes d'hommes titubant las et endormis à travers la plage des dunes aux bas-fonds, tombant dans de petits bateaux, de grandes colonnes d'hommes jetées dans l'eau parmi les éclaboussures de bombes et d'obus. Les premiers rangs étaient à hauteur d'épaule, avançant sous le commandement de jeunes subalternes, eux-mêmes la tête juste au-dessus des petites vagues qui s'enfonçaient dans le sable. Au fur et à mesure que les premiers rangs étaient traînés à bord des bateaux, les rangs arrière montaient, des chevilles aux genoux, des genoux à la taille, jusqu'à ce qu'eux aussi atteignent la profondeur des épaules et leur tour.

(David Divin, Miracle à Dunkerque)

Les quais de Dunquerque ne pouvait désormais être utilisé que par de petits navires, car les navires avaient été bombardés et coulés dans le bassin principal. bombardement. Il ne restait que l'East Pier [en bois], qui risquait de céder sous la pression de plusieurs milliers de tonnes venant buter contre lui. L'embarquement depuis l'embarcadère n'étant pas suffisant pour faire remonter les effectifs à temps, il a été prévu que le les hommes devaient monter dans des bateaux sur les plages et être transportés vers des navires ancrés dans le canal au large de la côte. Tous les navires venant près de la côte ont été bombardés. Les pertes en hommes étaient très importantes dans les navires, et dans les bateaux énormes. Aucun navire n'est revenu de la plage en bon état. Rien d'autre qu'une industrie héroïque et un abnégation totale ne permettaient aux navires d'aller et venir régulièrement.

(John Masefield, Merveille des neuf jours)

La plage était une vaste mer de corps. Je n'avais jamais vu autant d'abattement. Les soldats ont estimé qu'ils avaient été laissés là. Certains semblaient avoir abandonné, mais personnellement, je ne l'ai pas fait. Il y avait un endroit où j'allais, et c'était en Angleterre. Il y avait la panique, mais la plupart d'entre nous ont réussi à garder la tête froide. Un type a récupéré une boîte de bœuf et l'a disposée comme un pique-nique, a rangé sa serviette à l'intérieur, puis s'est excusé de ne pas pouvoir fournir le vin parce que le majordome était absent ce jour-là.

(Caporal Henry Palmer, 1/7e Bataillon, Queen’s Royal Regiment, de Max Arthur’s Voix oubliées)

Le sous-lieutenant Alfred Weaver avait à peine quitté Ramsgate que le QuijijanaLe moteur du ‘s a pris feu en l'arrosant avec l'extincteur, Weaver a poursuivi sa route, mais à la minute où il a aperçu Dunkerque, la vieille vedette de plaisance à entonnoir jaune a commencé à expédier de l'eau. Trouvant la pompe de cale inopérante, Weaver et son équipe ont dû désespérément presser leurs bouchons de service. Pour la première fois, Weaver a vu la plaque de laiton apposée sur les remparts "Autorisé à circuler entre Chertsey et Teddington" et a compris. Ce tronçon de la Tamise, il le savait, ne mesurait que quatorze milles.

(Richard Collier, de La guerre en mer, éd. John Winton)

Ils se tenaient là, alignés comme une file d'attente de bus, depuis les dunes, le long du rivage, jusqu'au bord de l'eau, et parfois jusqu'à la taille au-delà. Ils étaient aussi patients et ordonnés que les gens dans une file d'attente de bus ordinaire. Il y avait des bombardiers au-dessus d'eux et des tirs d'artillerie tout autour d'eux. Ils avaient faim, soif et mauvais coups, mais ils restaient en ligne, et personne n'essayait de voler une marche sur quelqu'un d'autre. La plupart d'entre eux ont même réussi à invoquer une blague ou une blague occasionnelle.

(Ian Hay, ‘un des volontaires’, de La bataille des Flandres)

Dunkerque Phossil 68 de Charlie Bonallack. Image de troupes sur la plage et les dunes près de Dunkerque en mai 1940 interprétée à partir d'une photo dans les archives de l'IWM et peinte à la main sur porcelaine. Pour en savoir plus, voir Dunkerque Phossils de Charlie Bonallack.

‘La situation des armées britannique et française, maintenant engagé dans une bataille des plus rudes et assaillie de trois côtés par les airs, est évidemment extrêmement grave. La reddition de l'armée belge de cette manière ajoute sensiblement à leur grave péril. Mais les troupes ont bon cœur et se battent avec la plus grande discipline et ténacité…

Je compte faire une déclaration à la Chambre sur la position générale lorsque le résultat de la lutte intense en cours pourra être connu et mesuré. Ce ne sera peut-être pas avant le début de la semaine prochaine. Pendant ce temps, la Maison devrait se préparer à des nouvelles dures et lourdes.’

(Winston Churchill, Chambre des communes, 28 mai 1940, cité dans AD Divine’s unkirk. La déclaration promise par Churchill à la Chambre le 4 juin 1940 est citée sur la page de ce jour-là "Au-delà de Dunkerque.)

Les Massey Shaw, le bateau-pompe de Londres amarré à Blackfriars Bridge a été parmi les premiers à arriver à Bray Dunes, à l'est de Dunkerque – elle a fait trois voyages au total.Tous les canots de sauvetage sont partis, 19 d'entre eux, le tout nouveau canot de sauvetage du Guide de Dunkerque, financé par l'Association des Guides, est venu directement des constructeurs de bateaux le Rosa Woodd & Phyllis Lunn , le canot de sauvetage de Shoreham payé par un héritage privé a fait trois voyages à Dunkerque, le canot de sauvetage Lord Southborough est parti de Margate avec un équipage civil, et des canots de sauvetage de la RNLI de toute la côte sud et est et de l'estuaire sont partis, y compris Louise Stephens de Great Yarmouth et Aldeborough No 21 de l'île de Wight. Lady Haig, un bateau en orme et chêne de 27 pouces utilisé comme canot de sauvetage privé sur les Goodwin Sands, le Thomas Kirk Wright, le Countess Wakefield et le Cecil et Lilian Philpott de Newhaven ont tous ramené de nombreux hommes à la maison.

(Expédient des histoires de plusieurs sources, y compris le site Web de l'Association des petits navires de Dunkerque. Plus d'histoires de petits navires tout au long des neuf jours, et plus de la Massey Shaw demain 29 mai)

Le deuxième soir, nous sommes entrés, il y avait de l'ordre. Il y avait un officier à la tête et il a crié : « Barreur d'armes, combien en voulez-vous ? » Et je lui ai dit, et il les comptait. Tous les blessés passaient au-dessus de leurs têtes, et vous enleviez d'abord les blessés.

(Barreur Thomas King, HMS Tireur d'élite, de Max Arthur’s Voix oubliées)

Sapeur Alexander Graham King, "le chapelier fou" a joué de son accordéon dans son chapeau haut de forme pour divertir les troupes qui attendaient sur les plages pendant sept jours avant de rejoindre lui-même une file d'attente. Nous aimons être au bord de la mer, vraisemblablement.

(À partir des archives de l'Imperial War Museum)

Les mots fusaient de Rhayader maintenant. Il doit aller à Dunkerque. Cent milles à travers la Manche. Une armée britannique y était piégée sur le sable, attendant d'être détruite par les Allemands qui avançaient. Le port était en flammes, la position désespérée. Il l'avait entendu au village lorsqu'il était allé chercher des provisions. Des hommes sortaient de Chelmbury en réponse à l'appel du gouvernement, chaque remorqueur et bateau de pêche ou vedette à moteur qui pouvait se propulser traversait la Manche pour transporter les hommes des plages vers les transports et les destroyers qui ne pouvaient pas atteindre les bas-fonds , pour sauver autant que possible des tirs allemands.

Il a dit: ‘Les hommes sont blottis sur les plages comme des oiseaux chassés, Frith, comme les oiseaux blessés et chassés que nous avions l'habitude de trouver et d'amener au sanctuaire… Ils ont besoin d'aide, ma chère, comme nos créatures sauvages ont besoin d'aide, et cela c'est pourquoi je dois y aller. C'est quelque chose que je peux faire.’

‘Je viendrai avec ‘ee, Philip.’

Rhyader secoua la tête. ‘Votre place dans le bateau ferait en sorte qu'un soldat soit laissé derrière, et un autre, et un autre. Je dois y aller seul.’

(de L'Oie des neiges de Paul Gallico)

‘The Snow Goose de Paul Gallico avec des dessins au trait d'Anne Linton, basés sur des photographies des archives IWM, dont certaines ont été publiées dans John Masefield’s ‘The Nine Days Wonder’, également montré ici

Pudge, une péniche de 1922 de la London and Rochester Trading Company se rendit à Dunkerque à la voile seule, son capitaine Bill Watson un vieil homme aux boucles d'oreilles en or. Sir Malcolm Campbell’s Oiseau bleu et Bluebird II les deux sont allés, et Chauffeur, une barge à voile en bois qui naviguait généralement entre les quais de Londres et Whitstable. Les Nouveau britannique, un bateau à passagers de 1930 de Ramsgate a ramené 3000 hommes au total Reine Medway, un bateau à aubes de 1924 est l'un des premiers à arriver à Dunkerque, ramenant 7000 hommes en sept descentes. Elle ramassa John Hayworth de Rochester au milieu du chenal, entouré des corps de son navire naufragé, et elle fut l'un des derniers navires impliqués dans l'opération Dynamo, ramenant une partie des troupes de l'arrière-garde, dont le BG Bonallack.

(Expédient des histoires de plusieurs sources, y compris le site Web de l'Association des petits navires de Dunkerque. Plus d'histoires de petits navires tout au long des neuf jours, et plus sur le Medway reine le 3 juin – Vers la fin.)

Un mégaphone a demandé s'il y avait quelqu'un qui se porterait volontaire pour équiper un bateau de pêche, où une partie de l'équipage avait été mitraillée. Ce garçon de 17 ans, qui a été coulé deux fois ce jour-là, s'est immédiatement porté volontaire. Il a été acclamé par les marins et les soldats qui étaient à bord. Lorsque nous avons accosté à Dunkerque et sécurisé, une file de soldats écossais qui portaient des tabliers kaki sur leurs kilts est arrivée menée par un officier qui a eu son bras. en écharpe. Il a crié sur le pont : « Dans quelle partie de la France nous emmenez-vous ? Un de nos officiers a rappelé : « Nous vous ramenons à Douvres ». Alors il a dit : « Eh bien. , nous n'allons pas bien venir. Ils se sont retournés et sont retournés continuer leur guerre avec les Allemands seuls. C'était quelque chose de remarquable.

(Le Matelot de 3e classe Stanley Allen, à bord du HMS Windsor, de Max Arthur’s Voix oubliées)

Tous les volontaires n'avaient pas signé le T124 « la forme qui a fait d'eux des volontaires de la Royal Naval pendant un mois » car ils tenaient trop à leur indépendance. Certaines en tout cas étaient là malgré les scrupules officiels : l'hôtesse de l'air Amy Goodrich, la seule femme à avoir reçu une décoration de Dunkerque, jura que tant que les infirmières navigueraient dans le navire-hôpital Dinard, elle aussi navigue.

(Richard Collier, de La guerre en mer, éd. John Winton)

Le jour suivant, nous sommes repartis, nous nous sommes dirigés vers Dunquerque et cette fois nous avons longé la jetée pour faire décoller les troupes. Nous sommes retournés à Margate sans incident [!] et avons débarqué les hommes sur la plage.

(Capitaine G Johnson du Jonquille royale – plus demain et tous les jours jusqu'au 2 juin)

Sous les bombes et les fusils, les hommes sont transportés à travers la Manche, non seulement par des navires de transport de troupes, mais par des yachts privés, des remorqueurs fluviaux, des canots de sauvetage portuaires et des bateaux de plaisance côtiers - les "Saucy Sallies" de la saison estivale. Les sauveteurs ne sont pas entièrement des hommes. ‘Blast my sex !’ s'écrie une fille qui lui propose son yacht privé, pour se faire dire que seuls les hommes sont éligibles. Les pouvoirs en place ferment les yeux dans sa direction et soupçonnent qu'elle trouve son chemin vers Dunkerque.

(Vera Brittain, de L'heure de l'Angleterre)

C'était maintenant que nous avons vu pour la première fois le bombardement des plages. La première vague de bombardiers en début de soirée rugit au-dessus de nous vers Dunkerque, à trois kilomètres de là. Nous les avons regardés encercler et plonger. Alors retentit le bruit sourd, le bruit sourd des explosions.

À présent, nous n'étions pas du tout au courant de ce qui se passait sur les plages. Notre progression le long de la route avait été à un rythme d'escargot.

« Avez-vous entendu dire qu'ils les tirent et les bombardent ?

“Certains sont allés sur la plage trois jours avant d'avoir un bateau…”

“J'ai embarqué en toute sécurité sur un destroyer et il a été bombardé. La plupart d'entre eux sont réduits en miettes

« On vient de me dire qu'ils tirent sur les gars alors qu'ils nagent vers les canots de sauvetage »

“Comment ça va être quand nous y arriverons ?…”

“On y arrive ?…”

“À votre avis, quelle est notre chance ?…”

(de Retour par Dunkerque par Gun Buster, dont l'histoire se poursuit demain 29 mai)

Embarquement de Dunkerque (détail), dessin de EC Turner pour la jaquette des Gun Buster’s ‘Return via Dunkerque’ (publié en 1940 par Hodder et Stoughton)

deOde écrite pendant la bataille de Dunkerque, Mai 1940

aboya dans mon oreille. Jour et nuit

ils ont secoué la terre dans laquelle je me recroquevillais

détonations d'acier et de feu.

L'un des hébétés et déshérités

J'ai rampé hors de ce gâchis

avec deux médailles et un don de l'argent du sang.

Aucune blessure visible à lécher - seulement une résolution

dire la vérité sans rhétorique

la vérité sur la guerre et sur les hommes

impliqué dans les indignités de la guerre.

Dans le silence du crépuscule

J'écoute, plus apte à la guerre

incapable de distinguer les bombes des obus.

les projecteurs commencent à vaciller dans le ciel

les avions palpitent invisiblement au-dessus de moi

Il y a encore une lueur à l'ouest

et Vénus brille de mille feux sur la colline boisée.

Guerre irréelle ! Pas un seul ami

me lie à son immédiateté.

C'est une voix sortie d'un cabinet

une feuille imprimée, et ces faibles réverbérations

et sombrer dans un oubli plus profond.

(Herbert Read, de La guerre de Cent Ans, éd. Neil Astley, Bloodaxe 2014)

12 réponses à 󈬌th May 1940 – Out there”

Le capitaine G Johnson du Royal Daffodil (dont le récit de ses voyages répétés se poursuit chaque jour cette semaine jusqu'au 2 juin) peut être entendu sur les brillantes archives des voix de Dunkerque de la BBC, revenant des années 1950 dans un bref souvenir de ses expériences à
http://www.bbc.co.uk/archive/dunkirk/14323.shtml

En écoutant les gros titres de l'heure du déjeuner sur Radio 3, il y avait un reportage sur les petits navires naviguant à Dunkerque aujourd'hui lors d'un voyage commémoratif - intéressant que sur une si courte nouvelle, ils incluaient cette reconstitution très anglaise d'un événement historique. Aussi la Marine envoie des navires… (Qu'en penseraient les étrangers ?!)
Cela me suggère que Dunkerque est au centre d'une certaine vision de l'anglais, et peut-être que cela semble plus important que jamais ?

Bolshibeast a écrit au Dunkerque Project sur le babillard de l'histoire de la BBC à
http://www.bbc.co.uk/dna/mbhistory

Quand j'ai vu hier le film de la flottille de petits navires à Dunkerque – dans une brume grise, légèrement nacrée, avec des tuyaux mélancoliques résonnant – il était impossible de ne pas les imaginer comme des navires fantômes, des revenants. Mais, bien que leur fragilité et leur âge soient très poignants, c'est leur survie qui est la plus émouvante, cela semble représenter un lien continu avec ce moment innocent et galant maintenant si loin dans le passé.

Hier, nous avons laissé le capitaine O’Dell et son bateau à vapeur d'excursion le Reine de la Manche, appareillant avec sa cargaison de 700 hommes à près de 3 heures du matin :

Comme il commençait déjà à faire jour, les troupes ont été envoyées en dessous, et peu de temps après, le navire a été attaqué par un seul avion. Trois ou quatre bombes à cheval sur le navire, une quasi-accident lui a cassé le dos. Il n'y a eu aucune victime parmi les troupes, mais le navire coulait et, ayant perdu un autre canot de sauvetage lors de l'attaque, il n'y avait pas suffisamment de bateaux pour ceux à bord.

Le vieux clochard côtier Dorrien Rose avait déjà eu un voyage mouvementé en France et s'approchait des plages pour atterrir et charger plus de troupes. Cela ne pouvait pas être une perspective attrayante car les nombreux navires marchands qui y étaient déjà échoués étaient constamment attaqués. Le capitaine W Thompson a vu que le Reine de la Manche était en difficulté et, après une brève discussion avec le capitaine O’Dell, est allé à son secours. Pour éviter que l'un ou l'autre des navires ne gîte dangereusement, les navires sont amarrés proue contre proue et en trente-cinq minutes, les blessés, les troupes et le matériel sont transférés. Avec plus de 1 000 personnes à bord (son équipage habituel étant de treize), le Dorrien Rose fait pour Douvres, et est arrivé intact. Après avoir débarqué les troupes, le caboteur repartit pour Dunkerque.

(Pour le prochain volet de son voyage mouvementé, voir les commentaires du 30 mai – La vue depuis les airs)

Je voulais aussi dire – j'adore cette citation de Vera Brittain sur les femmes ! On entend parfois un peu parler des infirmières ou des WRENS, voire des femmes dans les services de ce côté-ci de la Manche, et bien sûr de toutes les femmes qui attendent des nouvelles, ou qui aident les blessés de retour, mais pas tellement des femmes avec leurs bateaux. Mais quand on pense à des gens comme Joe Carstairs avec ses bateaux de course, il doit y avoir pas mal de femmes qui naviguent qui ont contribué d'une manière ou d'une autre.

Merveilleux projet et tellement heureux que tant de choses aient été enregistrées pour la postérité. Ma mère était infirmière dans l'un des postes d'évacuation sanitaire de la côte pour l'arrivée des blessés. J'aurais aimé l'avoir enregistrée en train de parler de tout ça…

savannalady ajouté au fil de discussion sur les petits navires sur le babillard de la BBC à l'adresse http://www.bbc.co.uk/dna/archers

Il y a plus d'histoires de femmes à Dunkerque (avec ou sans sanction officielle comme le navire-hôpital Dinardl'hôtesse de l'air Amy Goodrich) tout au long des pages du reste des jours, y compris Jo Kenny sur le navire-hôpital Saint-Julien demain, et Lillian Gutteridge conduisant une ambulance pleine de patients le 3 juin – Vers la fin.

Quand je vois la rivière des histoires, je pense instantanément aux rives d'une côte vue du bord de mer lorsque les navires s'étaient approchés de la côte pour ramasser les hommes, à l'époque en 1940. L'œuvre est également très belle.

Thomas a écrit sur Le projet Dunkerque sur le babillard de l'histoire de la BBC à
http://www.bbc.co.uk/dna/mbhistory

Intéressant que le canot de sauvetage Seigneur Southborough était là. Les Dame Southborough, une trémie de boue, ramenée 476 de Dunkerque. Une affaire de famille!

AD Divine, dans son formidable livre Dunkerque donne un aperçu des conditions auxquelles les navires et les petits bateaux ont été confrontés, non seulement lorsqu'ils ont atteint Dunkerque, mais sur l'aller-retour :
« Il est difficile de concevoir les problèmes ordinaires et routiniers auxquels ces navires ont dû faire face. Le premier d'entre eux était la navigation presque fantastiquement périlleuse. Les canaux étaient tout à fait inadéquats pour la quantité de trafic qu'ils devaient acheminer entre certains des hauts-fonds les plus dangereux au large des côtes d'Europe - en temps de paix admirablement marqués, mais maintenant, certaines des bouées lumineuses avaient été coulé par l'ennemi, certains par des navires se balançant sauvagement pour éviter une attaque aérienne, une fumée noire s'est envolée des plages, et il y avait de nouvelles épaves dans les fairways, des navires coulés par des bombardements, des torpilles ou des collisions. Tous ces problèmes auxquels les navigateurs devaient faire face, et à eux s'ajoutait le flot constant de petites embarcations se déplaçant à différentes vitesses sans lumière. Ces petits navires devaient être évités, et d'une manière ou d'une autre ils l'étaient pour la plupart. Sans tirs de mitrailleuses, sans bombardements depuis le rivage, sans bombardements, ces choses à elles seules suffisaient à ébranler les nerfs du plus gros matelot.

Légèrement à l'intérieur des terres du Kent se trouvait le petit village de Detling, niché au milieu des champs de houblon, ses habitants ont été soudainement submergés par l'arrivée d'hommes et de femmes dans la RAF Blue en mai 1940. Aujourd'hui, ce jour-là, le 28 mai 1940, les Coastal Boys ont pris leur envol, pour se battent de l'aube au crépuscule, mais leurs actes restent à ce jour 75 ans plus tard en grande partie oubliés.

Gare Chapelle Detling

C'est l'endroit où ils viennent rarement,
À moins que les ordres de ce jour
Ordonnez que les officiers, hommes et femmes
Défilé pour prier

Et pourtant le chêne sculpté du lutrin,
Et rampe d'autel et support de chaire,
Ont été construits sur ce camp même
Avec une main rusée

L'amour a-t-il dirigé le coup de ciseau ?
Vitesse de dévotion la scie occupée?
Ou était-ce que le mot de C.O.’s
Était-ce simplement la loi?

Ou était-ce le cri
Seigneur, laisse partir les chasseurs de Blenheim

Je ne sais pas. Bien que ce nom soit nié,
Mes camarades ont vu chaque jour
De telles actions en or qui pourraient convenir
Le Nazaréen

Poème d'un membre inconnu du 235e Escadron
Commandement côtier de la RAF
Detling – 28 mai 1940

Pour les équipages survivants, beaucoup auraient dormi moins de quatre heures avant de rencontrer Adolf ‘Dolfo’ Galland JG27 le 29 mai 1940.

Voir 30 mai 1940 – La vue aérienne pour en savoir plus sur les aviateurs de diverses nationalités à Dunkerque en 1940, y compris une discussion sur leur contribution vitale, encore un autre aspect ouvert à différentes interprétations et opinions.

Adolf Galland, général allemand de la Luftwaffe et as de l'aviation, était "le plus célèbre et le plus fringant des as de la Luftwaffe […qui] a immédiatement fait sa marque dans la Seconde Guerre mondiale en détruisant trois ouragans belges le même jour, un score qu'il avait poussé à 12 à l'époque de Dunkerque. (Extrait de la nécrologie d'Adolf Galland de John Crossland dans The Independent, 14 février 1996)


Voir la vidéo: Bande de Bray-Dunes 2008